Rusland invaderer Ukraine

Efterretninger peger på magtkamp i Putins indercirkel

Stifteren af Wagner-gruppen er blevet en trussel, mener ekspert. Efterretninger beretter om interne magtkampe mellem 'Putins kok' og præsidenten selv.

Jevgenij Prigosjin, der går under tilnavnet 'Putins kok', er en uhyre magtfuld mand. Måske for magtfuld.

Han er hjernen bag den paramilitære gruppe Wagner-gruppen, som uden officiel blåstempling fra den russiske regering har haft en finger med i spillet i talrige konflikter.

Få er i tvivl om, at Ruslands præsident, Vladimir Putin, i kulisserne har givet sin velsignelse, når de hagekorstatoverede soldater ruller ud, men nye efterretninger peger på, at der nu er kurrer på tråden mellem ham og Prigosjin.

Institute for the Study of War (ISW) samt ukrainske efterretninger melder, at russiske embedsmænd er i færd med at lægge grundstenene til en ny privat gruppe af lejesvende. Et foretagende, som Prigosjin indtil nu har haft monopol på.

Wagner-gruppen har efter alt at dømme vokset sig for stærk, og ifølge Niklas Rendboe, der ved Forsvarsakademiet har forsket i Ruslands brug af lejesoldater, har der været tegn på sprækker i forholdet mellem Putin og Prigosjin.

- Der er ting, der taler for, at stemningen ikke er ubetinget god, netop fordi Prigosjin udgør en trussel mod det etablerede. Måske ikke mod Putin selv, men mod det system, der understøtter ham, fordi han rykker ved magtbalancerne, siger han.

- Putin kan ikke lide at være afhængig af nogen, og det er vigtigt for ham at få vendt balancen, så det i højere grad er ham, der bruger Prigosjin end omvendt.

Desertør myrdet med hammer

Wagner-gruppen – eller PMC Wagner, som firmaet ret beset hedder – har deltaget i konflikter i blandt andre Venezuela, Congo, Den Centralafrikanske Republik og Sudan.

Udadtil opererer lejesoldaterne uden officiel russisk bemyndigelse, men er ikke desto mindre uløseligt forbundet med styret i Rusland. Styret kan afvise officielt at være involveret i konflikter, alt imens en mere lyssky gruppe tjener landets interesser.

Video: Peter Møller

Ifølge den amerikanske tænketank CSIS har Rusland og Sovjetunionen i årevis benyttet sig af gedulgte indsatsgrupper, men Wagner-gruppen har alle dage gjort sig særligt bemærket. Både ved sin forkærlighed for nazistisk symbolik (gruppen er opkaldt efter Adolf Hitlers yndlingskomponist Richard Wagner, red.) og ved sine brutale metoder.

I midten af november i år dukkede en video op på russiske sociale medier. Den viste, hvad der angiveligt var en desertør fra Wagner-gruppen, som erkendte at have tilsluttet sig ukrainsk side. Den sluttede, da manden blev henrettet ved et slag i hovedet med en forhammer.

- Hunden døde som en hund, skrev Jevgenij Prigosjin efterfølgende på det russiske sociale medie VK.

En hær af fanger

Manden, der ifølge efterretningerne skal stå i spidsen for den nye gruppe, hedder Armen Sarkisyan.

Sarkisyan er armensk-russisk forretningsmand og ny administrator for fængslerne i de russiskbesatte dele af Ukraine. Han er ifølge efterretninger første led i dannelsen af den nye gruppe af lejesoldater, som ifølge ISW og Ukraine sandsynligvis skal danne et alternativ til Wagner-gruppen.

De beredvillige soldater skal findes blandt indsatte i netop de fængsler, som Sarkisyan administrerer, skriver ISW.

Wagner-centeret

Ifølge Niklas Rendboe er de nye efterretninger med til at tydeliggøre konturerne af et belastet forhold mellem 'Putins kok' og Putin selv.

I øjeblikket går en anekdote på omgang, fortæller han. På et møde med præsidenten skulle Prigosjin ifølge rygterne have hidset sig voldsomt op og råbt af Putin i utilfredshed over Ruslands svigtende krigsindsats.

- Han er en enormt selvsikker mand, der har gjort sig uundværlig, tiltvunget sig magt og er blevet taget med på råd, men det er ikke troværdigt for mig som Prigosjin-kender, at Putin synes, at han er en fed gut, siger Niklas Rendboe.

PMC Wagner blev officielt stiftet i 2014 og har siden nydt godt af indbringende kontrakter. I begyndelsen af november i år slog Jevgenij Prigosjin dørene op til et nyt projekt.

4. november åbnede han et militærteknologisk center i en imposant bygning af glas og stål i Sankt Petersborg. Wagner Center bliver beskrevet som endnu et skridt for Prigosjin på vejen mod at træde ud af skyggerne og ind på den offentlige scene.

- Det kunne tyde på at være grundlaget for et nyt politisk parti eller folkebevægelse. Han begynder at spille på flere heste, så selv hvis Putin bliver væltet, kommer han ud af det i god behold og som en magtfuld mand i Rusland. Han kalder det innovation, men det virker oplagt, at han forsøger at oprette en alternativ struktur til forsvarsministeriet, siger Niklas Rendboe.

Den nye paramilitære gruppe bliver ifølge efterretningerne finansieret af den armensk-russiske mangemilliardær Samvel Karapetyan – en mangeårig underleverandør til det russiske gasselskab Gazprom.

25. november skrev Tjetjeniens diktator, Ramzan Kadyrov, på det sociale medie Telegram, at også han havde holdt møde med Vladimir Putin om tjetjenske militære enheder i Ukraine.

- Rygterne har så svirret om, at Prigosjin indsats har været koordineret med Ramzan Kadyrov, og derfor er det interessant, at opdateringen fra ISW nævner, at Kadyrov er en af dem, man sponsorerer netop for at kunne afbalancere Prigosjin. Det viser, at ingen af dem er ægte venner, siger Niklas Rendboe.

Du kan høre mere om den berygtede Wagnergruppe i TV 2s nyhedspodcast Dato.