Rusland invaderer Ukraine

Video viser 'Putins kok' rekruttere soldater i russisk fængsel – truer med henrettelser, hvis de flygter

Russisk rigmand har tidligere afvist sin påståede forbindelse til russiske lejesoldater kendt som Wagner-gruppen. Nu har piben fået en anden lyd.

Den skaldede mand står midt i den indhegnede fængselsgård. Omringet af hundredvis af sortklædte fanger.

Han forklarer, at han har et tilbud til dem.

- Jeg repræsenterer et privat militærfirma. I har nok hørt om Wagner-gruppen, konstaterer han.

Det er der god mulighed for, at mange af fangerne har. For selv om Wagner-gruppen oftest opererer i skyggerne, er dens arbejde vidt beskrevet. Wagner råder over en hær af lejesoldater, som har været indsat i Afrika, Syrien og Ukraine.

Tilbuddet, som manden har taget med til fængslet, er klart:

Hvis fangerne er villige til at tage med ham og kæmpe i Ukraine, vil de blive belønnet med deres frihed.

- Ingen ryger tilbage bag tremmer. Hvis du aftjener seks måneder, er du en fri mand, lover han.

Skulle de miste livet, inden de seks måneder er gået, vil de til gengæld få en ærefuld heltebegravelse i Rusland.

Og så er der lige en vigtige tilføjelse:

- Hvis du ankommer til Ukraine og beslutter, at det ikke er noget for dig, så henretter vi dig, siger repræsentanten.

Magtfuld Putin-ven

Videoen er grynet, og det er svært med sikkerhed at identificere manden, der præsenterer sig som repræsentant for Wagner-gruppen.

Men russiske og internationale medier skriver, at der er tale om den russiske rigmand Jevgenij Prigosjin. En mand med tætte bånd til Ruslands præsident, Vladimir Putin, og som er kendt under tilnavnet 'Putins kok', fordi et af hans selskaber har kontrakt på at levere mad til Kreml.

Men Prigosjins forretninger strækker sig langt ud over catering.

I Vesten har han i flere år været udpeget som leder af Wagner-gruppen, hvilket han selv har afvist. Det officielle Rusland har endda slet ikke villet bekræfte Wagner-gruppens eksistens.

Så meget desto mere opsigtsvækkende er det, at Jevgenij Prigosjin i den nye video tilsyneladende selv står frem og åbent taler om gruppens arbejde.

Det fremgår ikke, hvor og hvornår videoen er optaget, men det uafhængige russiske medie The Insider skriver, at den oprindeligt blev offentliggjort på det sociale medie Telegram af den russiske sikkerhedstjeneste.

Ifølge mediet er videoen optaget i IK-6-fængslet i den russiske by Josjkar-Ola, hvilket TV 2 også kan geolokalisere den til.

Stiller krav til kandidater

Wagner-repræsentantens tilbud til de russiske fængselsfanger kommer med flere betingelser end truslen om at blive henrettet, hvis man deserterer.

- Ingen trækker sig tilbage. Ingen overgiver sig til fangenskab. Når I bliver trænet, vil I blive informeret om to håndgranater, som I skal have på jer, når I overgiver jer, forklarer han de indsatte.

Hvis de indvilliger i at lade sig udsende til krigen i Ukraine – der af Prigosjin betegnes som langt sværere end Ruslands tidligere krige i Afghanistan og Tjetjenien – skal de desuden afstå fra at indtage alkohol og stoffer.

Og så må de som soldater heller ikke plyndre eller indgå seksuel kontakt med fjendens "kvinder, flora, fauna og mænd".

Prigosjin forklarer, at han er klar til at tage imod mænd i alderen 22 til 50 år, men at der kan gøres undtagelser, hvis yngre rekrutter får godkendelse fra deres familier, eller hvis ældre fanger kan dokumentere, at de er i god fysisk form.

Der vil blive holdt særlig godt øje med fanger med misbrugsproblemer, og så er Wagner-gruppen også ekstra varsomme med at tage imod seksualforbrydere, forklarer Prigosjin. Men de kan stadig ansøge.

- Vi forstår, at man kan begå fejl, som han siger.

Bekræfter tilstedeværelse i Ukraine

Wagner-gruppen anses i Vesten som et korps af lejesoldater, som Vladimir Putin bruger til at pleje sine interesser rundt om i verden uden officielt at have en finger med i spillet.

De er berygtede for deres metoder og beskyldes for at have begået krigsforbrydelser i Mali og Den Centralafrikanske Republik, hvor de har været indsat.

De russiske lejesoldater har også allerede været sat i forbindelse med en massakre i Butja i begyndelsen af krigen i Ukraine, hvor hundredvis af civile blev fundet henrettet.

Men officielt opererer Wagner-gruppen ikke som en del af Ruslands krig i nabolandet. Indtil nu.

Lyn-analyse

Det er en meget opsigtsvækkende video. Tidligere ville ingen i det officielle Rusland kendes ved, at der var en Wagner-gruppe. Nu står man åbent og tilbyder indsatte amnesti mod et halvt år ved fronten. Prigosjin er tæt på Putin, og han gør ikke noget, uden at det er blåstemplet fra toppen, så den her video må være et led i en besynderlig mediestrategi. Jeg tror, at den er tiltænkt de toneangivende militærbloggere, som er begyndt at ytre sig kritisk efter Ukraines succesfulde modoffensiv i Kharkiv, og som ønsker en total mobilisering. Her er fængselsrekrutteringen et "plaster på såret".

I sin salgstale i fængselsgården bekræfter Jevgenij Prigosjin gruppens tilstedeværelse i Ukraine.

- De første fanger, som tjente med mig, var 1. juni i angrebet på kraftværket i Vuhlehirska, fortæller han.

Det termiske kraftværk ligger i Donetsk-regionen og var på daværende tidspunkt under de ukrainske styrkers kontrol, men i slutningen af juli overtog russerne kontrollen.

Ifølge Prigosjin bestod enheden af 40 dømte forbrydere fra Sankt Petersborg-området, hvoraf tre blev dræbt og syv såret under aktionen.

- Vi har brug for stormtropper. 60 procent af mine folk er stormtropper, og I bliver én af dem. Jeg har fly, raketsystemer, kampvogne og alt, hvad der er nødvendigt for en effektiv offensiv, forklarer rigmanden.

Rusland mangler soldater

Videoen af den russiske rekruttering af fængselsfanger bekræfter tidligere historier fra russiske oppositionsmedier som Medusa og Mediazone, der har rapporteret, at Wagner-gruppen helt åbenlyst rekrutterer soldater i lukkede fængsler.

Metoden anses i Vesten som et udtryk for, at Rusland har store mandskabsproblemer efter at have lidt store tab i de første seks måneder af krigen i Ukraine.

Det russiske militær har den udfordring, at Kreml fastholder, at Rusland ikke formelt er i krig, men blot har iværksat "en særlig militæroperation" i nabolandet.

Det betyder, at man ikke kan indkalde reserverne eller rekruttere mænd til krigstjeneste, men er henvist til at appellere til, at de melder sig frivilligt.