Udland

Angrebet var planlagt i månedsvis: Sådan døde Islamisk Stats øverste leder

Verdens mest eftersøgte terrorist levede diskret på øverste etage af en syrisk villa. Men natten til torsdag landede USA's helikoptere udenfor.

For to måneder siden blev de amerikanske myndigheder sikre på, hvor en af verdens mest eftersøgte mænd, lederen af Islamisk Stat Abu Ibrahim al-Hashimi al-Qurayshi, opholdt sig.

Efterretninger gjorde det klart, at han boede med sin familie på anden sal i et simpelt betonhus i udkanten af byen Atme i det nordvestlige Syrien, tæt på grænsen til Tyrkiet.

Natten til torsdag angreb en amerikansk specialstyrke på mellem 20 og 30 elitesoldater med opbakning fra kamphelikoptere, droner og kampfly så huset, hvor Abu Ibrahim al-Hashimi al-Qurayshi og hans nærmeste kampfælle blev dræbt.

Det samme gjorde de to mænds koner, nogle af deres børn og mindst to syriske militssoldater, der ikke tilhørte Islamisk Stat.

Redningsfolk siger, at mindst 13 mennesker blev dræbt, men der er stadig uklarhed om nogle af dødsfaldene.

Den amerikanske præsident Joe Biden, der fulgte hele aktionen fra Det Hvide Hus via direkte tv-billeder, kalder aktionen for en stor succes.

- Takket være vores modige soldater er denne frygtelige terroristleder nu død, kommenterede præsidenten torsdag.

Et tilbagetrukket liv

Ejeren af huset i Atme har fortalt til lokale medier, at IS-lederen Qureayshi lejede sig ind for 11 måneder siden. Han flyttede ind i lejligheden på anden sal – den øverste etage - med sin kone, en søster og tre små børn, skriver The Guardian.

Her levede han et meget tilbagetrukket liv. Amerikanske efterretningsoplysninger tyder på, at han kun meget sjældent forlod lejligheden, oftest blot for at tage et bad oppe på husets flade tag.

I lejligheden under ham – på første sal – boede hans nærmeste medarbejder, der stod for kommunikationen til resten af Islamisk Stat, med sin kone og fem børn.

Qurayshi kommunikerede hverken over telefon eller internettet af frygt for overvågning, men lod sin fortrolige medarbejder på første sal give beskeder videre til et net af budbringere, der fysisk bragte dem frem og tilbage til IS-afdelinger i Syrien og Irak.

Måneders planlægning

Trods al diskretion og alle sikkerhedsforanstaltninger fik amerikanske efterretningskilder i løbet af efteråret et tip om, at Qurayshi skjulte sig i Atme.

Og i starten af december kunne amerikanerne med sikkerhed fastslå, at han boede øverst i huset i udkanten af byen.

Derefter startede den detaljerede planlægning, skriver New York Times.

Blandt andet er det kommet frem, at der blev fremstillet en detaljeret model af huset, som Joe Biden kunne inspicere i Det Hvide Hus. Det skulle give præsidenten en bedre forståelse af de dilemmaer, som angriberne stod overfor.

Der blev også foretaget beregninger af, hvor solidt huset var bygget. De viste, at bygningen ikke ville styrte sammen, hvis Qurayshi valgte at udløse et bombebælte.

Civile i stueetagen

Huset lå isoleret og kunne bombes fra luften, uden det ville udgøre en risiko for nabohuse.

Problemet var imidlertid, at der i stueetagen boede en helt uskyldig, syrisk familie med flere børn – og at både Qurayshi og hans medarbejdere havde deres børn boende hos sig.

- Derfor traf vi det valg at gennemføre et angreb med kommandosoldater, i stedet for at gennemføre et bombeangreb fra luften. Det medførte langt større risiko for vores egne folk, men vi traf dette valg for at mindske risikoen for civile tab, forklarede præsident Joe Biden torsdag.

IS-lederen blev dræbt under en amerikansk antiterror-mission i byen Amteh i den oprørskontrollede Idlib-provins i Syrien.

En perfekt, mørk nat

Angrebet kom omkring klokken tre lokal tid, natten til torsdag.

Tidspunktet var perfekt, forklarede Joe Bidens pressetalsmand John Kirby torsdag, for man var sikker på, at Qurayshi var i huset den nat – og fordi det var en mørk nat, med stille vejr og næsten uden måneskin, perfekt til en hemmelig mission ad luftvejen.

Helikoptere og fly lettede fra Irak og var kort efter på plads over Atme, hvor soldaterne blev sat af.

Larmen kunne ikke undgå at opskræmme byen, fortæller et lokalt øjenvidne på landjorden:

- Vi gik udenfor og så fly over os. Ti minutter senere hørte vi skrig: ”Overgiv jer, huset er omringet”. Der var beskydning fra fly og maskingeværer, fortæller vidnet, Mahmoud Shehada, til nyhedsbureauet Reuters.

Den syriske journalist Husam Hezaber har lagt disse nattebilleder af de amerikanske helikoptere over byen ud på Twitter:

En amerikansk, arabisktalende soldat med megafon gav indbyggerne i huset et ultimatum om, at de havde 15 minutter til at overgive sig, før huset ville blive angrebet.

Den uskyldige syriske familie i stueetagen adlød ordren. En mand, en kvinde og fire børn flygtede fra huset og overgav sig i soldaternes varetægt.

Sprængladninger i lejligheden

Men da de 15 minutters frist var ovre, svarede Qurayshi igen – ikke ved at overgive sig, men ved at sprænge hele sin lejlighed i luften.

Eksplosionen var så voldsom, at amerikanske militæreksperter udelukker, at den alene skyldtes et bombebælte. De vurderer, at der på forhånd var placeret sprængstoffer flere steder i lejligheden.

Eksplosionen betød, at Qurayshi og hans familie blev slynget ud af vinduerne, og husets øverste etage styrtede delvist sammen.

- Han dræbte sig selv og sin nærmeste familie uden kamp, selv om vi forsøgte at overtale ham til at overgive sig og gav ham en mulighed for at overleve, forklarede lederen af den amerikanske Central Command, general Kenneth F. McKenzie, torsdag.

Skudkamp på første sal

Efter eksplosionen angreb de amerikanske soldater bygningen. På første sal kom de i ildkamp med Qurayshis nære medarbejder og hans kone, der havde barrikaderet sig i et værelse.

Skudvekslingen endte med, at begge blev dræbt. Det samme blev et af de fem børn i lejligheden, mens de fire andre slap uskadt.

Derefter gik soldaterne i gang med at indsamle dokumentation på stedet. Der blev taget fingeraftryk og DNA-prøver af Qurayshis lig, og der blev indsamlet dokumenter, telefoner og computerharddiske.

To timer efter helikopterne landede i Atme, var soldaterne på vej væk igen.

Perspektiv

Hvem var IS-lederen Qurayshi?

Det er ikke meget, man ved om den dræbte leder af Islamisk Stat (IS), der var kendt under navnet Abu Ibrahim al-Hashimi al-Qurayshi.

Han var født i Irak og blev 46 år. Han har en fortid som officer i Saddam Husseins irakiske hær, og det var som indsat i en amerikansk krigsfangelejr efter Irakkrigen, han stiftede bekendtskab med den senere leder af (IS) Abu Bakr al-Baghdadi.

Han blev leder af IS efter Baghdadi død i 2019, men han har siden holdt en meget lav profil, og har ikke været optaget af at træde frem offentligt eller publicere taler.

I sin tid i IS har han været involveret i voldsomme terrorhandlinger, blandt andet de blodige massakrer på det religiøse mindretal yazidierne og erobringen af den irakiske by Mozul.

En helikopter og to militssoldater

Set fra amerikanernes synspunkt var aktionen gået helt efter planen – bortset fra to uforudsete hændelser.

Dels blev en af helikopterne ramt af et teknisk uheld, der gjorde, at den måtte efterlades på stedet. Den blev placeret et stykke væk fra byen, hvor teknikere sprængte den i luften. Den blev også beskudt fra luften af de medfølgende jagerfly, så man var sikker på, at der ikke var værdifulde dele tilbage, der kunne falde i fjendtlige hænder.

Dels løb soldaterne på vej væk ind i en patrulje af lokale militskrigere, hvis tilknytning er usikker, selv om det står fast, at de ikke havde tilknytning til Islamisk Stat. Det amerikanske militær siger, at de havde tilknytning til Al Qaeda.

Andre kalder det mere sandsynligt, at de var medlemmer af Tahrir al-Sham, en tyrkiskstøttet gruppe, der bekæmper både Islamisk Stat og Al Qaeda i det nordlige Syrien, skriver The Guardian.

Uanset hvad, så endte denne skudveksling ifølge de amerikanske militærkilder, med, at to militsfolk blev dræbt, mens ingen amerikanske soldater kom noget til under hele operationen.

Præsident Joe Biden sagde torsdag, at den velplanlagte og veludførte operation demonstrerede USA’s overlegne evne til at slå til mod sine fjender.

- Denne aktion beviser USA's evne til at uskadelige truslen fra terrorister, uanset hvor i verden de prøver at skjule sig, sagde han.