Coronavirus

Smittetallet i Sydafrika er eksploderet på få døgn – dansk professor undrer sig over flere ting

En provins i Sydafrika er lige nu epicenter for udbruddet af den nye Omikron-variant. De daglige smittetal er gået fra 312 til over 8561 på 10 dage.

For bare ti dage siden fyldte coronavirus ikke ret meget i den sydafrikanske sommer.

De daglige smittetal var helt nede på 312, det daglige dødstal var nede på 2, og lederen af landets privathospitaler kunne fortælle, at livet var ved at vende tilbage til normalen.

- Vi ser en tilbagevenden til aktivitetsniveauet før covid. Men hvor længe vil det vare? sagde Richard Friedland, lederen af hospitalskæden Netcare.

De fortrøstningsfulde tal fra 22. november kom ikke til at vare ret længe.

Blot to dage senere var de daglige smittetal på 1275, fem dage senere var de på 3220, otte dage senere var de på 4373, og i går – ni dage senere – var det daglige smittetal oppe på 8561.

Og det er ikke kun smittetallet, der stiger.

Positivprocenten blandt landets coronatests er samtidig steget fra 1 procent til 16,5 procent.

- Sydafrika er helt tydeligt på vej ind i en fjerde bølge, hvor syv provinser har fortsat stigende antal af smittede med covid-19, siger en af landets førende eksperter i coronavirus professor Shabir Madhi til det sydafrikanske medie News24.

Opdagelsen

Den voldsomme stigning i smittetallet kom netop, som Sydafrikas videnskabsfolk var i færd med at undersøge en helt ny virusvariant – den som skulle komme til at hedde Omikron.

Det pirrede min nysgerrighed

Alicia Vermeulen, forskeren der opdagede Omikron-varianten

I Danmark følger Lone Simonsen, der er professor i epidemiologi og pandemiforskning på Roskilde Universitet, udviklingen i Sydafrika nøje.

Der er nemlig temmelig meget, vi ikke ved om Omikron-varianten, og den eksplosive smitteudvikling i Sydafrika undrer hende.

- Det er lidt underligt, at smitten spreder sig så meget dernede nu. De har jo sommer, og spredningen af coronavirusvarianter plejer at være værst, når der er koldt og vinter, siger hun til TV 2.

Hun undrer sig også over, at den kan sprede sig så hurtigt i et land, hvor sygdommen allerede har raset relativt voldsomt.

- Situationen i Sydafrika kan være anderledes end tidligere, fordi de lige har haft en bølge med Delta-varianten. Det kan give nye muligheder for sådan en ny variant, fordi den ser ud til at kunne sprede sig meget effektivt i en befolkning, der har udviklet immunitet, siger hun.

Lone Simonsen har endnu ikke set data nok fra Sydafrika til, at hun kan sige noget med sikkerhed, for det er endnu ikke en måned siden, at varianten blev opdaget.

Opdagelsen skete om eftermiddagen 4. november, hvor juniorforsker Alicia Vermeulen på Sydafrikas privatejede Lancet-laboratorie lagde mærke til en uregelmæssighed i en prøve fra en coronapatient.

Det såkaldte S-gen, som bruges til at bekræfte, om en person er smittet, når der testes for coronavirus, så ikke ud til at være til stede.

To af de andre gener, der testes for, var til stede i prøven, så derfor var den stadig positiv.

- Det pirrede min nysgerrighed. Vi ønskede at vide, hvad der var årsag til, at S-genet manglede. Tidligere i pandemien havde vi nemlig set noget lignende hos Alfa-varianten, siger Alicia Vermeulen til News24.

Den samme uregelmæssighed dukkede op i flere prøver de efterfølgende dage.

Alicia Vermeulen alarmerede sin chef, Allison Glass, der også fungerer som rådgiver for Sydafrikas regering.

Efter et større analysearbejde kunne myndighederne i Sydafrika så offentliggøre, at man havde fundet en stærkt muteret variant af coronavirus – den der nu er kendt som Omikron.

Offentliggørelsen kom 22. november – altså samme dag som smittetallene var helt nede på 312.

Epicenteret

Men i Sydafrikas Gauteng-provins var den nye variant allerede godt i gang med at sprede sig.

Den nye variant har nu så godt fat i provinsen, at den onsdag tegnede sig for 6168 af Sydafrikas samlede 8561 smittetilfælde.

Vi kan ikke læne os tilbage. Vi er nødt til at overvåge situationen

Salim Abdool Karim, epidemiolog

Ifølge Sydafrikas sundhedsmyndigheder har 74 procent af de coronaprøver, der er blevet sekventeret den seneste måned, været med den nye variant.

Smitten med Omikron er kun registreret hos få personer uden for Gauteng-provinsen, men ifølge den sydafrikanske epidemiolog Salim Abdool Karim, vil det formentlig ændre sig.

Han fortæller til Times Radio, at data peger på, at varianten er meget smitsom, og han forudser, at antallet af tilfælde vil stige hurtigt, hvis man skal dømme ud fra den voldsomme stigning de seneste ti dage.

- Den stigning og fordoblingstid overstiger fordoblingstiden for Delta-varianten, som vi havde i tredje bølge, siger han.

Mandag, hvor smittetallet i Sydafrika var på 2273 daglige smittede, forudsagde han over for BBC, at tallet vil nå 10.000 om dagen inden ugens udgang.

Vaccineprogrammet bliver overhalet

Smitten har gunstige muligheder for at sprede sig i landet, da kun cirka 42 procent af befolkningen er vaccineret.

Ifølge myndighederne i Sydafrika har frygten for den nye variant fået flere til at lade sig vaccinere de seneste dage. Men ifølge organisationen Progressive Health Forum, der forsøger at få vaccinationstallene op, bliver der slet ikke uddelt vacciner nok.

- Det er end ikke nok til at lave et hak i den fjerde bølge. Positivprocenten var på 1 i mandags, og nu er den oppe på to cifre. Den fjerde bølge har sat tænderne i os. Alle, du kender, er en potentiel risiko nu, siger Aslam Dasoo, der er læge og leder af Progressive Health Forum, til News24.

Mens tallene stiger, får de sydafrikanske læger samtidig mere viden om, hvor syge folk bliver af den nye variant.

Og her bekræfter flere læger de første meldinger om, at patienterne ikke ser ud til at blive helt lige så syge, som de blev af de tidligere varianter.

- Vi har set patienter med influenzalignende symptomer, tør hoste, nattesved og masser af smerter i kroppen og dårligdom, siger Unben Pillay, der er læge i Gauteng-provinsen, til News24.

Han bakkes op af lægen Angelique Coetzee, der står i spidsen for Sydafrikas lægeforening. Hun siger til det sydafrikanske medie, at hendes Omikron-patienter ikke har haft så alvorlige symptomer, at de behøvede indlæggelse, og at hun har talt med flere læger, der siger det samme.

Risiko for falske forhåbninger

Lægerne siger dog også, at deres optimisme skal tages med forbehold, da sygdommen spreder sig blandt unge mennesker, der har mindre risiko for at blive alvorligt syge.

Den sydafrikanske epidemiolog Salim Abdool Karim advarer da også mod at tro, at Omikron ikke er alvorlig.

- Vi har hørt nogle anekdotiske informationer. Vi har hørt kommentarer fra praktiserende læger. Men vi er nødt til at forstå, at patienter, der kommer ind på en klinik, kan være forudindtagede i forhold til, hvor alvorligt syge de er, siger han til News24 og tilføjer:

- Vi har simpelthen ikke ordentlige data, men der er heller ikke rejst noget rødt flag endnu. Men vi kan ikke læne os tilbage. Vi er nødt til at overvåge situationen, siger han.

Den danske epidemiolog Lone Simonsen siger til TV 2, at man ikke kan konkludere, at varianten giver milde symptomer ud fra nogle få lægers observationer.

- Man kan ikke basere meget på at se, at et par enkelte tilfælde er milde. Det ville man også have sagt om Delta-varianten, for her er de fleste tilfælde rent faktisk også milde, siger Lone Simonsen til TV 2.

Samme melding kommer fra den amerikanske epidemiolog Eric Feigl-Ding, der er professor på Harvard University, og som har analyseret de seneste – om end noget mangelfulde – tal fra Sydafrika.

Han skriver på Twitter, at antallet af indlæggelser ser ud til at være på niveau med de tidligere bølger.

Indlæggelsestallene er øget med en faktor fem på to uger, skriver han og tilføjer, at det er svært at sige noget præcist, da indlæggelsestal ofte kan være forsinkede.