Udland

USA forsøger at hale ind på testning af corona-mutationer: Forskere arbejder i døgndrift

Tests af coronamutationer har ikke været på den politiske dagsorden i USA, og derfor er der meget, man ikke ved om spredningen af virussen.

Robotter og medarbejdere tester lige nu covid-19-prøver alle døgnets timer i laboratoriet på Stanford University i Californien.

- Vi satte laboratoriet op her på rekordtid. Kun på én måned, og normalt kan det tage op til et halvt år. Så jeg er ret stolt, siger Benjamin Pinsky, forskningschef fra universitetet til TV 2.

For mens vi i Danmark og andre europæiske lande er på fornavn med mange af de forskellige coronamutationer, er man først nu ved at danne sig et overblik i USA.

Regeringen gjorde ingenting

Virolog

Det skyldes, at det store land med flere end 300 millioner indbyggere ikke har en samlet coronastrategi i forhold til mutationerne, forklarer USA-korrespondent Jesper Steinmetz, der har besøgt laboratoriet:

- Der er ikke en koordineret indsats på nationalt plan. Der har simpelthen ikke været politisk fokus på det, siger han.

Covid-19 muterer konstant, og de fleste mutationer er uden betydning. Men for at kunne identificere dem, der er farlige og problematiske i forhold til for eksempel virkningen af en vaccine, er testningen af mutationer essentiel.

Håbløst bagud

Identificering af covid-19-mutationer, den såkaldte gensekventering, er et vigtigt værktøj til at overvåge spredningen af virussen.

Men selvom de amerikanske forskere i månedsvis pressede på, og udstyret allerede var til rådighed på mange laboratorier rundt omkring i landet, førte det ikke til handling fra Trump-administrationen.

Det betyder, at amerikanerne indtil for nyligt ikke har haft særlig meget data omkring, i hvor høj grad den britiske, sydafrikanske og brasilianske mutation af covid-19 har bredt sig i USA.

- USA har været for dårlige til at forske i coronamutationer, så vi har ikke kunnet forstå omfanget af farerne, siger Benjamin Pinsky.

Også Diane Griffin, virolog på John Hopkins University, kritiserer USA's forskning i virussens mutationer og kalder den ”passiv” og ”usammenhængende”:

- Regeringen gjorde ingenting. Det har været et svigt af lederskab, siger hun til den britiske avis The Guardian.

Manglende koordinering mellem staterne og de enkelte forskningsinstitutioner har bremset forskningen i corona-mutationer.
Trump-administrationen har ikke prioriteret en national, koordineret indsats i forhold til gensekventering.
I maj sidste år sagde daværende præsident Donald Trump: ‘Hvis vi ikke tester, vil vi have færre smittede".

Indhenter det forsømte

Det var først i december, da Storbritannien identificerede den særligt smitsomme B117-variant af covid-19, at USA's Center for Sygdomskontrol og Forebyggelse begyndte at sætte gang i testningen. Det skete ved indgåelse af kontrakter med en række private testselskaber.

På Stanford University fik de på rekordtid sat et corona-laboratorium op, og der arbejder 60 medarbejdere lige nu i døgndrift på at opspore og forske i mutationer i positive covid-19-tests.

- Arbejdet, vi laver her, er enormt vigtigt. Vi kan potentielt finde nye mutationer i alle vores mange prøver, som kan være til fare for vaccinerne, der er på markedet nu, siger Obadia Kenji, laboratorieleder på Stanford University.

Og lige nu popper nyoprettede corona-laboratorier op over hele USA, som arbejder målrettet på samme opgave. Men forskerne råber stadig på mere finansiering fra politikerne.

Laboratorieleder Obadia Kenji forklarer, hvordan de arbejder i laboratoriet på Stanford University. Video: Celina Liv Danielsen

Biden ønsker hjælpepakke

Forskerne håber nu på, at den nye administration i Det Hvide Hus kan få en koordineret indsats og finansiering i gang.

Lige nu er USA’s præsident Joe Biden ved at forhandle en corona-hjælpepakke på plads, hvor der også er afsat penge til at styrke forskningen i gensekventering af covid-19.

Tænk, hvis alle laboratorier i USA gjorde ligesom os her

Obadija Kenji, laboratorieleder

- Overvågning af, hvordan virussen ændrer og bevæger sig gennem befolkningen, er essentiel for at forstå udbrud, udarbejde behandlinger og vacciner og kontrollere pandemien, står der i oplægget til redningsplanen fra Biden-administrationen.

Men om pengene kommer er langt fra sikkert, siger Jesper Steinmetz:

- Der er ingen garanti for, at denne her pakke i sin nuværende form bliver vedtaget, så der er mange uvisheder og mange ubekendte i de kommende uger, siger han.

Ny virusvariant

På Stanford University opdagede forskerne pludselig en helt ny mutation af covid-19, som er opstået i Californien.

- Den ser ud til at være meget smitsom, men vores forskning peger endnu ikke på, at den skulle være mere dødelig eller til fare for vaccinerne, siger Benjamin Pinsky.

Man har stadig ikke en koordineret indsats mod Covid-19, siger Jesper Steinmetz. Video: Celina Liv Danielsen

Nu håber de på laboratoriet, at flere forskningsenheder får mulighed for at opgradere indsatsen med at gensekventering af covid-19:

- Tænk, hvis alle laboratorier i USA gjorde ligesom os her. Så ville vi kunne have fået meget bedre styr på pandemien og være på forkant med potentielle mutationer, siger Obadia Kenji.