Coronavirus

Smittetallet i Indien er faldet med 90 procent, og ingen kan forstå hvorfor

Indien har knækket kurven med coronasmittede og registrerer nu blot en tiendedel så mange smittede om dagen per indbygger som i Danmark.

Det er bare fire måneder siden, at Indien var et af de lande i verden, der registrerede flest nye coronasmittede om dagen.

Siden midten af september har Indien 'bøjet den som Beckham'

Indiens Nationalbank

Midt i september var antallet af nye smittede næsten oppe på 100.000 dagligt, og Indien var tæt på at fortrænge USA fra førstepladsen over lande, hvor pandemien ramte hårdest.

I november var presset på hospitalerne ekstremt.

- Det var fuldstændigt overvældende, siger Sushila Kataria, der er ekspert i infektionssygdomme ved Medanta-hospitalet i Delhi til Financial Times.

Medanta er et privathospital, der fortrinsvis tager sig af velhavende indere, men også her ramte pandemien voldsomt.

- November var værst. Vi kunne kun tage imod det samme antal patienter, som vi udskrev. Vi tog os af meget, meget syge patienter, og der var ikke plads på intensivafdelingen, siger Sushila Kataria.

Det helt store spørgsmål

I november var der 450 indlagte coronapatienter på hospitalet, og der stod mellem 50 og 100 på venteliste.

Men det har ændret sig.

I dag er der 25 coronapatienter på hospitalet.

I alt.

Selvom der var store folkemængder under demonstrationer blandt bønder i Indien i december 2020, kan det ikke ses på smittetallene.

På landsplan er billedet det samme.

Mandag 1. februar var antallet af nye daglige smittede i Indien nede på 8587 – altså i et land med næsten 1,4 milliarder indbyggere.

Hvis man skal sammenligne med danske forhold, vil det svare til, at antallet af nye daglige smittede i Danmark var nede på 35.

- Siden midten af september har Indien 'bøjet den som Beckham', skrev Indiens nationalbank om smittekurven i sin rapport for januar 2021 med reference til sportsfilmen 'Bend It Like Beckham' om to kvindelige indiske fodboldspillere.

Og nu sidder læger og forskere så tilbage og prøver at finde ud af, hvordan i alverden det kan være sådan.

- Det er spørgsmålet til én million dollars, siger Genevie Fernandes, der forsker i folkesundhedsvidenskab i udviklingslande ved universitetet i Edinburgh til den amerikanske radiostation NPR.

Nej, det er ikke en fejl

Hun siger, at Indien har indført samme forholdsregler som mange andre lande, hvor pandemien stadig raser voldsomt.

Men i modsætning til andre lande er smittetallet faldet i Indien.

- Det er virkelig et mysterium. Det er meget nemt at læne sig tilbage i selvtilfredshed, fordi mange dele af verden går gennem anden og tredje bølge nu, men vi er nødt til at være på vagt, siger hun.

Luftforurening i Rajpath 28. januar 2021 – flere studier kæder luftforurening sammen med risikoen for at udvikle svær covid-19, en trods højsæson for smog er dødstallet faldet i Indien.

En lang række mulige årsager til det dykkende smittetal er i spil.

Fejl i registreringen er en oplagt mulighed, men det udelukker forskerne.

- Det er ikke, fordi Indien tester færre, eller at sygdomstilfælde ikke indberettes, siger Jishnu Das, der er professor i sundhedsøkonomi ved Georgetown University til NPR.

- Det er bare steget og steget, og nu er det pludselig forsvundet. Indlæggelser på intensivafdelinger er gået ned, og alle indikatorer siger, at tallene falder, siger han.

Folkemængde til nytårsfest i udkanten af Jabalpur 1. januar 2021. Heller ikke dette fik smittetallene til at stige.

Der er flere bud på, hvorfor antallet af smittede er faldet så drastisk, men ingen er slået fast med sikkerhed.

Er det flokimmunitet?

Flere indiske læger peger for eksempel på, at rigtig mange indere formentlig har smittet hinanden med covid-19 i efteråret 2020.

Vi kommer aldrig til at vide, hvor mange der døde. Der er ingen, der tæller

T. Jacob John, virolog

Indien er ikke ligefrem et land, der er kendt for, at folk holder afstand eller går specielt meget op i håndhygiejne, så smitten kan have spredt sig hurtigere end registreret.

Det totale antal registrerede smittede på cirka 11.000.000 er dog slet ikke i nærheden af at være nok til, at befolkningen kan have opnået flokimmunitet.

Her er en tommelfingerregel, at cirka 66 procent af befolkningen skal have været smittet – det giver en lille millard coronasmittede for Indiens vedkommende.

Politifolk i Punjab står i kø til coronatest.

Alligevel mener nogle indiske læger, at flokimmunitet netop er, hvad der er sket.

- Hvad vi ser ud til at have gjort, er at have ladet virussen rase ud, siger virolog T. Jacob John, der er tidligere professor ved Christian Medical College i Tamil Nadu til Financial Times.

- Ved ikke at gøre kurven flad i begyndelsen brød Indien gennem grænsen for flokimmunitet, og pandemien ser ud til at ebbe ud naturligt, siger han.

Vikram Patel, der er professor i folkesundhedsvidenskab ved Harvard Medical School, siger til Financial Times, at flokimmunitet i Indien er en mulighed.

Sundhedsmedarbejder bliver testet for coronavirus i Amritsar 25. januar 2021.

- Antallet af indrapporterede tilfælde er ikke i nærheden af at afspejle det faktiske antal smittede, siger han til Financial Times.

- Af årsager vi ikke kender, har virussen spredt sig som en steppebrand i Indien – mere end i noget andet land i verden, siger han.

Hvor mange er døde?

Det antal coronadødsfald på 154.000, som Indien indtil videre har registreret, er formentlig heller ikke retvisende for, hvor hårdt landet har været ramt. De fleste indere dør nemlig derhjemme, uden at dødsårsagen nogensinde fastslås af en læge.

- Vi kommer aldrig til at vide, hvor mange der døde. Der er ingen, der tæller, siger virolog T. Jacob John til Financial Times.

Begravelse af coronaofre i New Delhi, august 2020.

Til gengæld kan man få en idé om, hvor mange der har været smittet, ved at lave stikprøver for antistoffer.

Og her tyder målinger af antistoffer i blodet hos indbyggere i Delhi, Mumbai og Pune på, at cirka halvdelen af befolkningen kan have været smittet.

Da Indien har en temmelig ung befolkning, kan mange af tilfældene have været asymptomatiske, men alligevel findes der ikke nogle valide tal for, hvor udbredt sygdommen har været i hele det enorme land.

Flokimmunitet er da heller ikke den eneste forklaring, der er i spil.

Er det maskerne?

En anden forklaring er Indiens krav om ansigtsmasker overalt i det offentlige rum.

Indtil vi har en vaccine, har vi en social vaccine, og den sociale vaccine er en maske

Harsh Vardhan, sundhedsminister i Indien

Det er en forklaring, som Indiens sundhedsminister, Harsh Vardhan, har gjort sig til talsmand for.

- Indtil vi har en vaccine, har vi en social vaccine, og den sociale vaccine er en maske, sagde han under en af sine taler sidste år, og siden har der været en enorm offentlig indsats for at få alle til at bære ansigtsmasker overalt i det offentlige rum.

Indiens premierminister, Narendra Modi, gør et stort nummer ud af at bære maske i offentligheden. Her er han 29. januar 2021.

Hver gang der ringes op til en indisk mobiltelefon, afspilles der for eksempel gode råd fra myndighederne i røret, indtil der er skabt forbindelse. I flere storbyer uddeles der også bøder for ikke at gå med maske.

I Mumbai koster det for eksempel, hvad der svarer til 17 kroner, at gå uden maske, og politiet har masker med til synderne.

Alene nytårsaften blev der udskrevet 13.000 sådanne bøder i Mumbai.

Og indsatsen har virket.

Folk med masker under myldretiden i Mumbai, 1. februar 2021.

Allerede i juli viste en undersøgelse, at 95 procent af inderne sagde, at de iførte sig ansigtsmaske, så snart de gik ud.

- I Indien har mange mennesker forebygget smitte ved at bære masker. Det virkede her, siger virolog T. Jacob John til avisen Wall Street Journal.

Én ting er dog, at maskerne formentlig har haft en effekt.

Noget andet er at forklare det store fald i antallet af smittede, og der er ingen videnskabelige undersøgelser, der bakker op om, at effekten af masker er så stor, at den kan frelse et land på 1,4 milliarder mennesker fra en smittespredning, der for fire måneder siden så ud til at være ude af kontrol.

Er det en mutation?

Tredje mulige forklaring på smittetallets dyk handler om selve coronavirussen.

Faldet i antal smittede skete på et underligt tidspunkt, netop som eksperterne forudså, at tallet ville eksplodere.

Luftforureningen i Indien plejer at være værst i oktober måned, og samtidig deltog millioner af mennesker i flere religiøse højtider, der kunne have fungeret som supersprederbegivenheder.

Men i stedet knækkede kurven.

Høstfest i Tamil Nadu, januar 2021. Her blev der ikke levet op til kravet om mundbind, men smittetallene steg ikke nævneværdigt af den grund.

Ifølge epidemiolog og vicedirektør hos sundhedsmyndighederne i Mumbai, Daksha Shah, er der en mulighed for, at virussen er muteret til en særlig indisk variant, der er mildere og derfor sværere at registrere.

- Nogle processer må være sket. Dette er en evolution af selve virus. Nogle steder ser vi mutationer, men vi har brug for bedre bevismateriale og mere indgående studier, siger hun til NPR.

Foreløbig har videnskabsfolk i Indien dog ikke fundet belæg for, at der er en mindre farlig version af virus løs i Indien – tværtimod har de fundet flere problematiske varianter.

19 problematiske varianter i omløb

Det seneste studie af, hvordan coronavirus er muteret i Indien, blev offentliggjort 26. december af forskningsinstitutionen CSIR i New Delhi.

Studiet er endnu ikke blevet fagfællebedømt, så resultaterne skal tages med forbehold, men ifølge forskerne ved CSIR var der ved årsskiftet mindst 19 forskellige mutationer af coronavirus i landet.

Og det er alle mutationer, som er i stand til at undvige antistoffer hos tidligere smittede.

Indien har udviket sin egen vaccine og er gået i gang med et enormt vaccinationsprogram, men det kan tage mange måneder, før alle er vaccineret.

Forskerne fandt især én variant, kaldet S:N440K, der med sikkerhed har inficeret en person, som allerede havde været smittet med coronavirus én gang.

Det drejer sig om en 28-årig medarbejder i sundhedsvæsenet i det nordlige Indien, der blev testet positiv i maj og igen i september 2020.

Begge gange var hun symptomfri, men forskerne fra CSIR siger dog ikke noget om, hvorvidt man bliver mere eller mindre syg af denne variant.

Flere andre steder i verden har de muterede varianter dog vist sig at give samme sygdomsforløb som den oprindelige virus.

For eksempel i den brasilianske by Manaus, der i foråret 2020 blev ramt lige så hårdt som Indien, for derefter at opleve et dyk i smittetallet.

I vinteren 2021 vendte sygdommen dog tilbage til Manaus, hvor flere forskere troede, at man havde opnået flokimmunitet.

Denne gang er det formentlig en muteret variant af virussen, der hærger og inficerer mange af indbyggerne for anden gang.

Om Indien risikerer samme skæbne er ikke til at sige, men lige nu vaccineres der på livet løs i landet for at undgå, at sygdommen vender tilbage.