USA VALG

Særligt én mand får æren for, at Biden i dag bliver præsident

I dag tages Joe Biden i ed som USA’s præsident. Men for mindre end et år siden blev han dømt ude, og drømmen var tæt på at briste.

Joe Biden var færdig i politik.

Det måtte være konklusionen, efter at vælgerne i New Hampshire havde stemt ved demokraternes primærvalg i februar sidste år. Her blev Biden ikke nummer ét. Eller to. Eller tre. Eller fire. Den tidligere vicepræsident måtte nøjes med en ydmygende femteplads.

Det var den anden store nedtur på kort tid efter en fjerdeplads i Iowa blot en uge tidligere.

Biden manglede penge, blev latterliggjort i medierne som gammel og glemsom, og vælgerne gad ham ganske enkelt ikke.

Stemningen var "rimelig dyster" i Biden-kampagnen, husker Rufus Gifford, tidligere ambassadør i Danmark og senere vicekampagneleder for Joe Biden.

- Det var utrolig skuffende. Det var hårdt. Flere af kandidaterne stormede frem, og vores var ikke en af dem. Medierne var allerede i gang med at skrive hans nekrolog, siger Gifford til TV 2.

Blandt dem var Newsweek, der konkluderede, at Biden historisk set nu ”ingen chance” havde for at blive præsident.

- Drop ud, Joe Biden. New Hampshire beviser, at du er færdig, lød opfordringen i erhvervsmediet Business Insider.

Andre medier som CNN nøjes med at bemærke, at Bidens vinderchancer var hastigt dalende, og at han stod i den dårligste position af en tidligere vicepræsident nogensinde.

Udadtil lod Joe Biden og hans valgkampagne dog forstå, at slaget langt fra var tabt. Men blandt hans folk voksede bekymringen efter den rædselsfulde start på valgkampen.

- Jeg bliver betalt for at bekymre mig. Hvis jeg ikke bekymrer mig, er der noget galt. Vi forstod, at vi underpræsterede, og at hvis det fortsatte, ville der ikke være nogen vej fremad, forklarer Rufus Gifford.

Joe Biden var storfavorit, men skuffede stort, da demokraterne tog hul på primærvalgene i februar 2020.

Styrtdykkede i målingerne

Det er set før i amerikansk politik, at resultaterne i de første primærvalg bliver selvforstærkende og giver et ekstra rygstød til de vindende kandidater, mens opbakningen hurtigt falder til de tabende. Det er ideen om, at man som vælger gerne vil være med på det vindende hold.

Derfor var det afgørende for Joe Biden at få ændret fortællingen hurtigst muligt.

Det skulle ske i Nevada, der har en stor latinamerikansk vælgergruppe, og ikke mindst i South Carolina, hvor omkring 60 procent af de demokratiske vælgere er sorte. En vælgergruppe, som Biden normalt havde stået stærkt hos.

Men hvor Biden et par uger forinden havde ført med omkring 20 procentpoint i meningsmålingerne i South Carolina, var han nu kun foran med nogle få point.

Det gik den helt forkerte vej.

Joe Biden havde brug for en gnist, der kunne gentænde befolkningens tro på ham.

Den gnist var Jim Clyburn.

Et spørgsmål satte tankerne i gang

Jim Clyburn er den tredjehøjest rangerende demokrat i Repræsentanternes Hus. Han er fra South Carolina, hvor han er en populær og indflydelsesrig politiker, og så er han sort.

Han har haft et sæde i Kongressen i snart tre årtier, hvor han er kendt for at kæmpe for den lille mand og sortes rettigheder.

80-årige Jim Clyburn blev første gang valgt til Repræsentanternes Hus i 1992 og er siden blevet genvalgt 15 gange.

Fredag 21. februar 2020 deltog han i begravelsen af sin revisor gennem mange år.

Clyburn var ankommet i god tid til St. John Baptist Church i Hopkins, South Carolina, og han besluttede sig for at gå op gennem kirken for at sige et sidste farvel ved kisten.

Da han vendte sig væk fra kisten igen, fik han øjenkontakt med en ældre kvinde, der sad på forreste række.

Hun vinkede ham over til sig.

- Jeg er nødt til at stille dig et spørgsmål, og hvis ikke du vil have andre til at høre svaret, så læn dig ned og hvisk det i mit øre, sagde kvinden.

Spørgsmålet, hun ønskede svar på, var, hvem Jim Clyburn havde tænkt sig at stemme på ved det kommende primærvalg.

Clyburn har haft et princip om at holde sig ude af sit partis valgkampe, og han har aldrig offentligt støttet én kandidat. Det var dette princip, hun nu bad ham bryde.

Politikeren lænede sig ned mod kvinden og fortalte, at han ville stemme på Joe Biden.

Kvinden bøjede sit hoved bagover og kiggede ham i øjnene.

- Det havde jeg brug for at høre. Og det her samfund har brug for at høre det fra dig, svarede hun.

Kvinden var den 76-årige kirketjener Jannie Jones, der selv er en sort kvinde. Hendes svar fik Jim Clyburn til at indse, at han ikke kunne forblive tavs.

Tæt på at opgive?

Den efterfølgende dag løb demokraternes primærvalg i Nevada af stablen.

Biden fik en lille oprejsning med en andenplads, men han tabte igen stort til Bernie Sanders.

Resultatet gjorde kun valget i South Carolina så meget desto vigtigere. Joe Biden havde brug for at vise, at han kunne vinde, og at han kunne mobilisere partiets vælgerbase. Han havde ikke råd til at underpræstere endnu en gang.

I medierne blev der spekuleret i, om Joe Biden ville trække sig som kandidat, hvis det endte med en ny skuffelse.

Hvor tæt Biden var på at give op, ved han kun selv. Men Rufus Gifford tvivler.

Rufus Gifford blev i april hyret som vicekampagneleder for Joe Biden. Men allerede inden da var han en del af kampagnen.

- Det er et tabende udgangspunkt at begynde at tale om at give op, uden at du har givet det alt, hvad du kan. Derfor er jeg overbevist om, at han ikke var nået dertil endnu.

Men hvad nu, hvis primærvalget i South Carolina også endte i skuffelse?

- Jeg kommer aldrig til at spekulere over, hvad der kunne være sket. Men hvis ikke vi vandt her, ville det være svært at finde et scenarie, hvor vi kunne have fortsat vores fortælling om Biden som kandidaten, der kunne vinde valget, siger Gifford.

Slaget skulle stå en uge senere, 29. februar.

Et budskab til Biden

Jim Clyburn havde også fået noget at tænke over. Foruden kirketjeneren Jannie Jones rungede også en anden kvindes ord i hans hoved.

Hans kone gennem 58 år, Emily, der var gået bort bare fem måneder forinden.

- Min kone havde inden sin død sagt til mig, at hun troede, vores bedste chance for at slå Donald Trump var Joe Biden, har Clyburn fortalt til The Guardian.

Om søndagen, dagen efter valget i Nevada, mødtes Clyburn derfor med Joe Biden for at fortælle ham om sin plan:

Clyburn havde tænkt sig at komme med en støtteerklæring til Biden, der ”ville kunne give momentum”.

Clyburn og Biden har kendt hinanden længe. Her ses de sammen under et møde i Det Hvide Hus i 2009, da Biden var vicepræsident i USA.

Tirsdag skulle de demokratiske præsidentkandidater mødes i endnu en tv-debat forud for primærvalget i South Carolina. Den efterfølgende morgen ville Clyburn offentliggøre sin støtte.

Men Jim Clyburn fortalte også, at han var bekymret for Bidens optræden i offentligheden. Bidens budskaber blev ofte for vage, og han var nødt til at fremstå stærkere.

Politikerens råd var, at Biden skulle skære ind til benet og levere sine pointer trefoldigt, så tre ting altid stod klart: Hvad ville valget af ham betyde for dig, for din familie og for dit lokalsamfund.

- Jeg er ligeglad med, hvad spørgsmålet er. Bare altid svar med de tre ting, sagde Clyburn.

Og Biden lod ham vide, at han havde forstået budskabet.

To dage senere leverede Joe Biden i tv-debatten en præstation, som overraskede selv hans egne rådgivere, og ifølge TV 2’s USA-analytiker Mirco Reimer-Elster virkede Biden ”som forvandlet”.

Joe Biden var langt mere aggressiv og fremme i skoene end i de tidligere tv-debatter mellem kandidaterne.

Rørt til tårer

Den efterfølgende dag stillede Jim Clyburn sig frem og leverede en glødende og dybt personlig støtteerklæring til Joe Biden som demokraternes præsidentkandidat.

Clyburn fortalte, hvordan Biden havde været der for ham, da han havde mistet sin kone nogle måneder tidligere.

- Jeg kender Joe. Vi kender Joe. Men vigtigst af alt, så kender Joe os.

Jim Clyburn annoncerede sin støtte til Joe Biden 26. februar. Til venstre ses Joe Biden, der lytter til Clyburns ord.

Ifølge Jim Clyburn stod USA ved en skillevej.

- Jeg er bekymret for landets fremtid. Jeg er bekymret for mine døtre og deres fremtid - og deres børn og deres børns fremtid. Det er på tide, at vi genopretter værdigheden og respekten her i landet, sagde han.

Og til at løse den opgave kunne han ikke komme i tanke om nogen bedre egnet, nogen med større integritet eller nogen mere dedikeret til landets mest grundlæggende principper end "sin gode ven, Joe Biden".

Biden krammede Clyburn.

Han var rørt til tårer.

En tydelig berørt Joe Biden takker Clyburn, der netop har offentliggjort sin støtteerklæring til den tidligere vicepræsident.

Historisk comeback

Clyburn fulgte op med videoreklamer, automatiserede telefonopkald til vælgerne og budskaber på radiostationer med overvejende sorte lyttere.

Nedturen i meningsmålingerne var allerede vendt, og de efterfølgende dage buldrede Biden frem.

- Hans støtteerklæring var ufattelig vigtig, for han er en meget respekteret stemme i lokalsamfund og i partiet. Efter Nevada var det vigtigt at signalere, at Biden stadig var med i ræset, og Clyburns støtte gav os ekstra vind i sejlene, siger Rufus Gifford til TV 2.

Efter at være blevet afskrevet af medierne efter Iowa, New Hampshire og Nevada vandt Joe Biden i South Carolina med 48,6 procent af stemmerne. Langt foran nummer to, Bernie Sanders, der fik 19,8 procent.

En sejrende Biden taler til sine støtter ved primærvalget i South Carolina. Jim Clyburn (th.) ser til.

Sejren blev det helt store vendepunkt.

Inden for få dage valgte både Pete Buttigieg og Amy Klobuchar at opgive deres kandidatur, og sammen med den unge stjerne i partiet Beto O'Rourke stillede de sig alle bag Joe Biden og opfordrede deres støtter til at gøre det samme.

Tre dage efter sejren i South Carolina vandt Joe Biden primærvalgene i 10 ud af 14 delstater på den såkaldte Super Tuesday, og det historiske comeback var en realitet.

Øjeblikket, der ændrede alt?

Flere iagttagere har efterfølgende understreget betydningen af Jim Clyburn for Bidens sejr i den demokratiske valgkamp.

Som Washington Post skrev:

- Når demokraterne ser tilbage på deres primærvalg i 2020, vil Clyburns støtte til Biden blive betragtet som et vigtigt vendepunkt, måske det øjeblik, hvor alt ændrede sig.

Og spørgsmålet er, om nogen anden demokratisk kandidat havde været i stand til at slå Donald Trump, der ved præsidentvalget opnåede det næsthøjeste stemmetal nogensinde.

Jim Clyburn får stor del af æren for Joe Bidens comeback.

Den amerikanske præsidenthistoriker Jon Meacham tvivler på det og kalder Clyburn for 2020’s vigtigste person.

- Uden Jim Clyburns støtte til Joe Biden ville Donald Trump virkelig stadig være præsident – og ikke kun i sit eget hoved, har han sagt i programmet ’Real time with Bill Maher’ på HBO.

Også forfatter og politisk analytiker Juan Williams har i en analyse i mediet The Hill udråbt Clyburn som ”årets politiker”.

Da Joe Biden i november gik på scenen i Wilmington, Delaware og holdt sin sejrstale efter præsidentvalget, sendte han en særlig tak til landets sorte vælgere for den rolle, de havde spillet i sejren.

- Særligt i de øjeblikke, hvor denne valgkampagne var på sit laveste niveau, var det afroamerikanske samfund der for mig. I har altid haft min ryg, og jeg vil altid have jeres.

Joe Biden gik på talerstolen, da han var blevet udråbt som vinder af præsidentvalget 2020.