Udland

Ilden kom hurtigere, end de anede, og tog hele deres livsværk med sig

Over 7000 skovbrande hærger i Californien. De lokale kan blot se til, når flammerne opsluger alt på deres vej og efterlader et spor af ødelæggelse.

- Pas på, skat. Et vindstød kan få skorstenen til at vælte.

58-årige Mark Richard peger på den otte meter høje skorsten, der står som et sodsværtet monument over ægteparrets nedbrændte gård i byen Vacaville i Californien.

Hans kone, Kendall, beroliger ham med, at hun ikke går tæt for på, men hun bliver nødt at tjekke om hendes oldemors bryllupsporcelæn slap uskadt fra flammehavet.

Det er anden gang, Mark og Kendall Richard besøger ruinerne af deres hjem, efter en af de største skovbrande i Californiens historie raserede udkanten af Vacaville natten til 20. august.

- De fleste ting kan erstattes, men noget er mere smertefuldt at miste. Det er de uerstattelige ting som fotografier, børnenes tegninger og min oldemors porcelæn, siger 56-årige Kendall Richard til TV 2.

Se forskellen på ægteparrets have før og efter branden:

Den sidste aften hjemme

Luften var tyk og grå af røg og aske fra skovbranden, da Kendall Richard kom hjem om eftermiddagen 19. august. Sådan havde det været i et par dage, og det seneste, ægteparret havde fået at vide, var, at branden stadig var et godt stykke væk fra dem.

Men da Kendall Richard smed sine bilnøgler på køkkenbordet, var den besked forældet.

Skovbranden var blevet så stor, at varmen fra ilden havde lavet sit eget, hidsige vejrsystem. Flammerne nærmede sig Vacaville med ti kilometer i timen. Myndighederne sendte advarsler ud om, at folk skulle gøre sig klar til at evakuere. Desværre var strømmen i byen gået, og da politiet kun havde ægteparret Richards fastnetnummer, fik Kendall Richard ikke den besked.

I parrets gæstehus havde de en kvindelig lejer boende, som klokken 23.45 skrev en sms til Kendall Richard om, at hun havde mødt en brandmand, som snakkede om en mulig evakuering. Det fik Kendal Richard til at gå udenfor, men hun kunne kun se et fjernt ildskær på horisonten, hvilket hun før har oplevet ved tidligere skovbrande, der aldrig nåede deres dal.

Alligevel begyndte hun at pakke de vigtigste ejendele ned. Først oldemorens porcelæn, hvorefter hun gik ud og skuede mod ildskæret igen. Klokken 00.27 skrev hun til sin mand, at hun stadig ikke kunne se nogen flammer, og gik ind for at pakke videre.

Fem minutter senere flygtede Kendall Richard for sit liv.

En ny epoke

Californien oplever i disse tider rekordmange skovbrande. Ifølge brandmyndighederne har USA’s folkerigeste delstat i skrivende stund 7099 små og store skovbrande at slås med.

Indtil videre er et område to gange Fyns størrelse blev fortæret i ilden, syv mennesker er omkomne, og 2276 bygninger er beskadiget eller nedbrændt.

De mange skovbrande opstod, idet Californien gennemgik en af de værste hedebølger, der nogensinde er målt, da en lynstorm 16. august ramte et område tæt ved San Francisco.

Stormvejret bar ikke megen regn med sig, og da lynene slog ned ved søen Berryessa 35 kilometer nord for Vacaville antændte de den knastørre vegetation.

Folk i Californien har alle dage levet med, at skovbrande opstår hver sommer. Men siden 2015 har en del af skovbrandene været meget voldsomme.

- I bund og grund lever vi mega-brandenes epoke, siger Jake Hess, en californisk brandchef, til avisen LA Times.

En lavine af ild

Natten til 20. august trådte Kendall Richard uden for med ægteparrets to schæferhunde for at lukke dem ind i bilen. Straks opdagede hun, at de seneste dages grålige dis nu var erstattet med en rødlig, og at temperaturen var steget betragteligt. Hun så hen på det bjerg, som hun har boet i skyggen af de sidste 19 år. Det var omsluttet af ild.

Om synet har en nabo beskrevet "en lavine af flammer, der pludselig kom væltende ned ad bjerget".

- Det var frygteligt skræmmende. Jeg hentede buret med katten, kastede det ind i bilen, så det stakkels pus rullede rundt, og så bakkede jeg hurtigt bilen ud af indkørslen og kørte afsted som en gal, siger Kendall Richard.

Til lyden af eksploderende træer kørte hun gennem det stadig tykkere lag af røg og nåede til sidst Vacaville, hvor panikken havde grebet om sig.

- Folk drønede over for rødt og kørte på fortovet, husker hun.

Forkullet livsværk

Kun én person omkom i Vacaville den nat. En medarbejder for el- og gasselskabet PE&G. Ægteparret Richard er naturligvis lykkelige for, at de slap med livet i behold.

Da TV 2 besøger parret, står Mark Richard og sparker til noget forkullet jord et stykke fra huset, mens hans hustru fortsætter jagten efter oldemorens porcelæn.

Omkring dem ligger resterne af parrets livsværk. En 4000 kvadratmeter stor have med sværdliljer. Den farverige blomsterfestival tiltrak hver april og maj over 10.000 gæster til gården.

- Måske kan de gro igen? siger han.

Mark Richard går gennem de tidligere bed, hvor titusindvis af timer med blomsterpleje nu er reduceret til aske.

- Jeg er træt og trænger til ferie. Man går og arbejder hele livet for at kunne købe de ting, man gerne vil have, for så at se det hele forsvinde i flammerne.

Ved den udbrændte garage står Kendall Richard og peger.

- Min oldemors porcelæn er væk. Kassen stod på spisebordet oppe i køkkenet.

Hun sænker armen, så fingeren peger mod de sorte murbrokker på garagegulvet.

- Hvad der end er tilbage, ligger det nu dér.