Udland

Verdens største korps af frivillige kæmper mod flammerne i Australien

Et areal større end Danmark er brændt i Australien siden juli.

Det er lysten, der driver værket. Og broderskabet.

Det fortæller den 22-årige australske gartner, Daniel Knox, om sit nuværende fuldtidsjob som frivillig brandmand til BBC.

Hvorfor betaler vi ikke regningen for legitime udgifter, som vi betaler almindelige ansatte?

Mike Holton, chef for det frivillige brandkorps

Han bliver ikke betalt for det. Men han har droppet sit almindelige liv, mens hjemlandet brænder. Altid ved telefonen, hele tiden klar til at hoppe i uniformen.

Siden juli er et areal på størrelse med Jylland brændt i den sydøstlige delstat New South Wales i Australien. Det er over tre gange så meget, som det har gjort i Amazonas i år.

Og australierne er kun halvvejs gennem sæsonen.

- Han var min bror

De seneste fem år har Daniel Knox været en del af delstatens brandkorps, NSW RFS', lokale brigade i Horsley Park lige uden for Sidney. Med korpsets 700.000 brandmænd kalder de sig verdens største frivillige korps for brandbekæmpelse.

Ud over nogle få ledere er de alle ulønnede.

Da Daniel Knox tilsluttede sig den lokale brigade som 17-årig, knyttede han sig hurtigt til en af de ældre brandmænd, Andrew O’Dyer.

- Han tog mig under sine vinger, så efter mig og hjalp mig rigtig meget. Den respekt han udviste over for mig, en ung knægt, selv når jeg lavede fejl… Han var min bror, siger Knox til BBC.

Sent torsdag aften blev den gode ven O’Dyer kaldt ud til en massiv brand. På vejen derud blev brandbilen ramt af et faldende træ, der fik køretøjet rulle af vejen.

De tre på bagsædet kom til skade, men nåede ud. Men O’Dyer og en anden af de ledende brandmænd i brigaden, Geoffrey Keaton, døde på stedet.

Begge efterlod sig små børn.

De to afdøde brandmænd har fået en mindesten uden for Horsley Park's brigades bygninger.

Flammer højere end Rundetårn

Seks personer har mistet livet i denne sæsons brande i New South Wales. På landsplan er tallet ni, og et område større end hele Danmark er brændt på tværs af seks delstater ifølge The Guardian.

Det er uden fortilfælde i Australien.

I New South Wales, der har været hårdest ramt, har omkring 3000 brandmænd været i aktion hver dag. Cirka 300 har fået penge for det, skriver BBC.

De omkring 2000 lokale brigade holder til i små byer spredt ud over delstatens. Medlemmerne er oftest ganske almindelige mennesker, der frivilligt træder til for at rede deres hjemstavn.

Normalt er der ikke det store behov for dem. Det brænder sjældent voldsomt, nogen år overhovedet ikke. Men i år er det anderledes.

Det begyndte så småt i foråret, og det seneste halve år har flere hundrede brande hærget på samme tid i varmere og tørrere forhold end hidtil.

Nogle steder med 70 meter høje flammer, hvilket svarer til to gange Rundetårn. Blandt andet i branden i Gospers Mountain 120 kilometer nordvest fra Sydney, hvor branden på en måned har spredt sig til et areal på størrelse med Vendsyssel – for at blive ved de danske sammenligninger.

NSW RFS bekæmper branden ved Gospers Mountain.

Dertil har New South Wales været ramt af flere års tørke.

Lever på kredit og venners hjælp

I Kurrajong Heights midt mellem Sydney og den enorme brand har Lucy Baranowski og hendes mand også sat deres almindelige liv på pause for at bekæmpe de ustyrlige flammer.

De lever på opsparing, kreditkort og hjælp fra venner og familie, og børnene er sendt i sikkerhed ved hendes forældre, fortæller hun til BBC.

Selvom hun savner sine børn, og situationen er ekstrem, kæmper de videre med hjælp fra adrenalin og den kærlighed, de får fra lokalsamfundet.

Hun kan dog godt mærke, at der snart ikke er mere af det første tilbage. Og mens kraftige vinde og de lange udsigter til regn hele tiden forværre situation, kan hun mærke, at de frivillige brandmænd er ved at mistet håbet.

Brigaden i røgen fra en brand i Kurrajong Heights.

Særligt efter O’Dyer og Keatons mistede livet i Horsley Park ikke langt derfra.

- Jeg kendte dem ikke, men det kunne have været min mand, min far, min onkel eller min ven. Når alt dette er ovre, falder vi sikkert ned i et dybt hul, siger hun.

Gør det ikke for pengene

Lillejuleaftensdag appellerede chefen for NSW RSF, Mike Holton, til regeringen om at kompensere de frivillige brandmænd for deres arbejde.

- Hvorfor betaler vi ikke regningen for legitime udgifter, som vi betaler almindelige ansatte?, spørger han i The Sydney Morning Herald og tilføjer, at situationen ”er ude af kontrol.”

Holton foreslår, at de kunne blive betalt ved at få et højere skattefradrag.

Men den australske premierminister har hidtil afvist at tage stilling til nogen former for kompensation.

Den australske premierminister, Scott Morrison, besigtiger brandene fra en helikopter lillejuleaftensdag.

Det gjorde han imidlertid så juleaftensdag, da han annoncerede, at de brandmænd, der var ansat i den offentlige sektor, får fire ugers betalt ferie.

- Dagens meddelelse handler om at sikre, at vores frivillige brandmænd kan forblive fokuseret på arbejdet, sagde Scott Morrison med henvisning til arbejdet med brandslukning ifølge ABC News.

Oppositionens leder, Anthony Albanese bød tiltaget velkomment, men finder det ikke tilstrækkeligt:

- Det er godt, at offentlige ansatte får de samme betingelser, som soldater i hæren i forvejen har, men mange frivillige brandmænd vil ikke få hjælp med dette tiltag.

Men 22-årige Daniel Knox gør det ikke for pengene, understreger han over for BBC. Selvom det nogle gange har været svært at se meningen med det, går det over, hver gang han sidder i brandbilen med sine brødre.

Og hans gode ven og mentors dødsfald tænder blot en endnu større flamme i ham:

- Alle kan selv vælge, hvad de gør, når de vågner om morgenen. Jeg vil helst bekæmpe brandene, gøre min del for lokalsamfundet og gøre de to gutter stolte af os for at fortsætte kampen.