Udland

Forskere advarer om biologisk våben - USA vil lade insekter bære gensplejset virus

Mellus er cirka to millimeter lange, og de kan bære gensplejsede vira fra et forskningsprojekt under USA's militær.

Et projekt under USA's militær, der vil lade insekter sprede gensplejsede vira i naturen, kan være i strid med FN's konvention om biologiske våben.

De amerikanske myndigheder har sat gang i et forskningsprojekt, der på papiret ser sympatisk ud, men i virkeligheden kan være grundlaget for et biologisk våben. 

Det advarer tre europæiske forskere om i en artikel i det videnskabelige tidsskrift Science.

Den viden, der opnås gennem dette program, virker meget begrænset.

Kritisk artikel i magasinet Science

Forskningsprogrammet har fået navnet 'Insect Allies', og det går ud på at lade insekter bære virus, der kan påvirke andre livsformer.

Hvis insekterne i stort antal slippes løs over en mark, kan de for eksempel afhjælpe problemer med tørke, sygdomme og forurening.

Det er i hvert fald, hvad folkene bag 'Insect Allies' hævder.

De amerikanske myndigheder har i alt postet 45 millioner dollars i projektet, der blev sat i gang i 2016, og ifølge folkene bag projektet, skal de gensplejsede vira virke "som terapi for planterne".

Men nu advarer forskere fra Max Planck Instituttet for Evolutionær Biologi i den tyske by Plön, universitetet i den tyske by Freiburg og universitetet i Montpellier i Frankrig om, at USA kan være i færd med at bryde FN's konvention om biologiske våben.

- Det er vores mening, at den viden, der opnås gennem dette program, virker meget begrænset i forhold til at forbedre landbruget i USA og reagere på nationale nødsituationer (både på kort og langt sigt), skriver forskerne i Science.

Bladlus er et af de insekter som

De advarer samtidig om, at det amerikanske projekt kan anvendes til at sprede sygdomme til næsten enhver form for planteafgrøder i verden.

Insekter med gensplejsede vira

Det er USA's forsvarsministerium, der står bag projektet gennem styrelsen Defense Advanced Research Projects Agency (DARPA) i Arlington, Virginia. 

Helt konkret arbejder forskere på universiteter i Ohio, Texas og New York på at få bladlus og mellus til at smitte planter med gensplejsede vira. 

Ifølge DARPA er målet at sikre USA's afgrøder mod trusler, så planterne bliver mere modstandsdygtige.

I praksis går det ud på at slippe store mængder insekter løs, hvis der kommer en trussel. Insekterne kan kan så overføre gener til planterne gennem de gensplejsede vira og dermed redde dem.

Hvis operationen lykkes, undgår forskerne at bruge flere år på at fremavle nye modstandsdygtige planter i laboratorierne.

Artiklen i Science vil sandsynligvis sætte gang i en debat om forskning, der både kan bruges til gode og onde formål. Det skriver magasinet selv i en omtale af forskernes advarsel.

Hos DARPA oplyser Dr. Blake Bextine, som står i spidsen for 'Insect Allies', at han er uenig i kritikken fra de europæiske forskere.

Han skriver i en meddelelse på DARPA's hjemmeside, at forskerne bag projektet har frie hænder til at offentliggøre deres resultater, og at projektet udelukkende har til formål at udvikle "kraftfulde nye værktøjer, der kan styrke de midler, vi har til at reagere på hurtige og uventede trusler mod den globale forsyning af fødevarer".

- Bioteknologi under udvikling - og især den banebrydende forskning der udføres hos 'Insect Allies' - skubber videnskaben ind i nye områder, slutter Dr. Blake Bextine fra DARPA sin meddelelse.