Udland

Svensker overlevede 2.039 dage som gidsel - konverterede til islam for at overleve

Johan Gustafsson med sin familie, da han efter mere end fem års fangenskab vendte hjem til Sverige. MARCUS ERICSSON / Scanpix Denmark

Johan Gustafsson var kidnappet af al-Qaeda i mere end fem år. Undervejs konverterede han til islam for at overleve.

Han var blot på vej på motorcykelrejse fra Stockholm og mod Sydafrika - og bekymrede sig mest af alt om at undgå at køre galt på de ramponerede veje i den centrale del af Afrika.

Men fra det ene sekund til det næste blev den dengang 36-årig svenske ingeniør Johan Gustafssons liv forandret for altid.

Undervejs mod sin destination havde han slået følge med et par andre motorcyklister. De kørte ned gennem Mali, langs Niger-floden.

Den 25. november 2011 gik det galt.

En Kalashnikov i ansigtet

24 timer efter, at Gustafsson og den lille gruppe af rejsende var ankommet til Timbuktu, hørte den svenske mand larm uden for sit hotel. En pickup-truck med svært bevæbnede mænd var parkeret foran hotellet. Mændene entrerede stedet og beordrede svenskeren udenfor. 

- Det første jeg så, da jeg trådte ud, var egentlig bare en mand med en Kalashnikov rettet mod mig. Han stod med geværløbet direkte foran mit ansigt, siger Gustafsson i en ny radiodokumentar med titlen 'Kidnappet af Al-Qaeda', som netop er blevet sendt på Sveriges Radios P1

Kort efter så Johan Gustafsson to af de andre motorcyklister, hollandske Sjaak Rijke og sydafrikanske Stephen McGowan, blive slæbt op på pickup-trucken. Endnu en i selskabet, en tysk mand ved navn Martin, nægtede at lade sig føre med af de bevæbnede islamister.

- Vi hørte to skud, og vi forstod med det samme, at de koldblodigt havde skudt og dræbt ham, fordi han ikke ville gå med, fortæller Johan Gustafsson.

Krævede løsesum

Dette var begyndelsen på 2.039 dage i fangenskab hos al-Qaeda. Eller nærmere bestemt hos al-Qaeda i Det Islamiske Maghreb, AQIM, en nordafrikansk gren af den militante, islamistiske gruppe.

Jeg går og går og går. Jeg var kommet væk. Et skridt nærmere friheden. Et skridt nærmere hjem.

Johan Gustafsson

Den svenske mand fra byen Värnamo syd for Jönköping, anede på dette tidspunkt intet om, hvilket mareridt, der ventede ham og de to andre gidsler. 

Her blev Johan Gustafsson og de andre vesterlændinge kidnappet.

I de første par måneder blev de tre mænd holdt i lænker af deres kidnappere, som hele tiden rykkede dem rundt til forskellige lejre i den kolossale ørken i Mali. Månederne gik, de tre gidslers skæg blev længere og længere, så de til sidst til forveksling lignede deres kidnappere. Håbet om at blive reddet svandt. 

Gidseltagerne fra AQIM krævede nemlig angiveligt en stor løsesum på millioner af kroner for at frigive de tre vesterlændinge. Og den svenske regering forhandlede under ingen omstændigheder med gidseltagere. 

AQIM

Forkortelsen står for Al-Qaeda i Det Islamiska Maghreb.

Det er den nordafrikanske gren af al-Qaeda.

Gruppen er især aktiv i Algeriet og i Mali og kæmper for at oprette et islamisk kalifat.

AQIM spillede en markant rolle under urolighederne i Mali i 2012 og i 2013, hvor forskellige oprørsgrupper forsøgte at overtage magten. Dette medførte, at Frankrigs militær og vestafrikanske styrker gik i aktion i landet.

Konverterede til islam

Samtidig, fortælles der i radiodokumentaren, sad Johan Gustafssons familie hjemme i Sverige og fik ingen livstegn fra deres søn og bror. De vidste, at han var blevet kidnappet, men de anede ikke, om han fortsat var i live. 

Først næsten et år senere, i august 2012 lavede islamisterne fra al-Qaeda-grenen en video med de tre gidsler. På et ukendt sted i Sahara blev de interviewet af tv-stationen Al-Jazeera og bedyrede her, at de var ved godt helbred. Videoen blev sendt til Vesten, men kidnapperne fra den militante gruppe udviste ingen tegn på at ville give op og frigive gidslerne. 

Endnu flere måneder gik, årstiderne skiftede. Og på et tidspunkt indså Johan Gustafsson, at hans eneste chance for at overleve, var at enten konvertere til islam - eller at forsøge at flygte.

Den flig af tro, han havde, på, at den svenske regering ville gå med på gidseltagernes krav, var forduftet. Men de to andre gidsler, Sjaak Rijke og Stephen McGowan, var ikke enige. De håbede på enten at blive reddet af specialstyrker som opererede i Mali. Eller at gidseltagerne i al-Qaeda-grenen pludselig ville forbarme sig og løslade de tre mænd. 

- Jeg ved ikke, hvor længe man kan klare sådan et pres. Hvad nu hvis de (gidseltagerne, red.) tvinger os til at tage del i deres kamp, tænkte jeg. Hvad nu hvis de tvinger os til at bruge våben. Hvad nu hvis de tvinger mig til at henrette de to andre. Så måtte de henrette mig også, fortæller Johan Gustafsson i radiodokumentaren på Sveriges Radio.

På flugt med 10 liter vand

Undervejs i fangenskabet besluttede den svenske mand sig så for at konvertere og blive muslim. Det ændrede fundamentalt på hans vilkår og forhold til kidnapperne. 

- Jeg blev sluppet fri af kæderne og pludselig måtte jeg gå ture uden for lejrene. Jeg fik mælk, kaffe, te, og begyndte at bede sammen med kidnapperne. Jeg havde set, hvordan de bad, så jeg begyndte at bede med dem fem gange om dagen. De gav mig også et muslimsk navn, Mose. Men for mig handlede det om at overleve, siger Gustafsson.

At hans kidnappere pludselig løsnede lidt af det stramme greb om ham, gjorde, at han så sit snit til at flygte. 

I begyndelsen af 2013 sneg han sig ud af lejren en nat og formåede at slippe væk uden at blive opdaget. Med sig tog han en 'taske' lavet af en gammel sammenrullet jakke. I den lå en flaske med ti liter vand og et par sandaler.  

- Jeg går og går og går. Jeg var kommet væk. Et skridt nærmere friheden. Et skridt nærmere hjem, fortæller Johan Gustafsson.

Han gik gennem ørkenen, der skiftevis lignede "noget fra Grand Canyon", og siden blev til regulær sandørken. Gennem sit fangenskab havde han lært at nagivere efter stjernerne på nattehimlen. Men pludselig, da han troede, han var kommet tilstrækkelig langt væk fra gidseltagerne, faldt han og tabte sine briller. Kort efter kunne han høre motorlyd.

Kidnapperne havde sporet ham, og efter at have været på flugt i to dage, blev han fanget af sine kidnappere. Igen blev han slæbt ombord i pickup-trucken og kørt tilbage til en lejr .

Da de nåede dertil, var svenskeren sikker på, at straffen fra AQIM ville være ubønhørlig.

- Vil du dø Mose, spurgte den ene af dem og brugte det muslimske navn, de havde givet ham.

- Nej, jeg vil ikke dø, svarede Johan Gustafsson, som på det tidspunkt havde lært at tale kidnappernes sprog.

Fransk gidsel reddet af specialstyrker

Straffen blev, at kidnapperne skærpede overvågningen af ham og inddrog en radio, han og hans medfanger havde måttet lytte til.

Og siden gik dagene og månederne igen. I alt, fortæller, Johan Gustafsson, blev han og de to andre gidsler fragtet til nye lejre 130 gange i deres fangenskab.

Den 18. april 2015 fyldte den svenske mand 40 år. Han havde nu siddet som gidsel i Mali i tre et halvt år. Samme måned skete en dramatisk udvikling. Det hollandske gidsel Sjaak Rijke var blevet flyttet fra Johan Gustafsson og sydafrikaneren Stephen McGowan til en anden lejr i Sahara-ørkenen. På netop dette sted endte franske specialstyrker i en voldsom skudveksling med AQIM.

Sjaak Rijke, da han blev sat på fri fod i Bamako.

Helt tilfældigt, lød den officielle forklaring fra den daværende præsident François Hollande, fandt specialstyrkerne Sjaak Rijke og befriede ham. 

Men Johan Gustafsson og Stephen McGowan blev efterladt tilbage. 

I juni 2015 offentliggjorde AQIM en ny videobid med de to gidsler. Her henvendte Johan Gustafsson sig direkte til sin familie. 

– Til mor og far.­ Jeg elsker jer og jeg savner jer frygteligt meget. Til mine søstre, jeg håber, at I går videre med jeres liv. Jag håber, at I ikke glemmer mig. Men I skal ikke sidde og vente på mig. Jeg håber det bedste, men jeg ved ikke, hvordan det her kommer til at ende, sagde han i videoklippet.  

Politimænd med tårer i øjnene

I november 2016 havde Johan Gustafsson været gidsel hos al-Qaeda-grenen i fem år.

Forhandlingerne om hans og Stephen McGowans frigivelse foregik på det tidspunkt på flere planer. Blandt andet tog den svenske udenrigsminister Margot Wallström på et hemmeligt besøg i Mali. Desuden meddelte hjælpeorganisationen Gift of the Givers i Sydafrika, at de havde etableret kontakt med gidseltagerne.

Gift of the Givers er en muslimsk organisation, der arbejder med nødhjælp, men også deltager i gidselforhandlinger. 

Ifølge Gift of the Givers krævede AQIM fem millioner dollar for at sætte Johan Gustafsson fri.

Over seks måneder senere, i juni 2017, dukkede en bil op i den lejr i ørkenen, hvor den svenske mand befandt sig. Chaufføren bad Gustafsson tage sine ting med, og for første gang i de over fem år, de havde været i fangenskab, blev han adskilt fra Stephen McGowan.

Johan Gustafsson blev iført kridhvide klæder og skiftede bil et par gange. Kidnapperne kørte ham et ukendt sted hen, før de til sidst stoppede og hev ham ud bilen. Her stod en større gruppe svenske politibetjente.

- Så hørte jeg på klingende svensk: ”Johan”. De sagde mit navn. Jeg kunne ikke fatte det, fortæller svenskeren. Hvorefter det oplyses, at flere af politimændene havde tårer i øjnene ved frigivelsen, fordi de havde arbejdet på sagen lige siden den dag, Gustafsson blev kidnappet.

Johan Gustafsson hjemme i Sverige.

Efter 2.039 dage som gidsel var Johan Gustafsson fri. Han blev fløjet til Arlanda i Stockholm og her genforenet med sin familie. 

- Jeg ved ikke, om der blev betalt løsesum, siger den svenske mand til slut i radiodokumentaren 'Kidnappet af Al-Qaeda'.

Hans medgidsel Stephen McGovern blev siden også frigivet af kidnapperne. Det skete den 3. august i år.

Johan Gustafssons fem år som gidsel hos al-Qaeda

  1. 2011

    1. Rejsen begynder

      Johan Gustafsson.

      Johan Gustafsson, dengang 36 år, sætter sig på sin motorcykel og kører fra Stockholm sammen med vennen Tommy. Destinationen er Sydafrika.

    2. Johan Gustafsson kidnappes

      Sammen med hollandske Sjaak Rijke og sydafrikanske Stephen McGowan kidnappes svenskeren ved et hotel i Timbuktu i Mali. 

    3. AQIM oplyser, at de står bag kidnapningen

      Al-Qaeda i Det Islamiske Maghreb (AQIM) påtager sig at have kidnappet fem vesterlændinge i Mali. De offentliggør billeder af gidslerne, heriblandt Johan Gustafsson.

       

  2. 2012

    1. Al-Jazeera bringer interview med gidslerne

      Mediet Al-Jazeera besøger Johan Gustafsson og de to andre gidsler i ørkenen i Mali. 

  3. 2013

    1. Fransk gidsel i Mali meldes død

      AQIM bekræfter, at de har slået et gidsel, Philippe Verdon, som har siddet sammen med Johan Gustafsson, ihjel. De har dræbt Verdon, fordi det franske militær opererer i Mali, siger den militante gruppe. 

    2. Videoklip med Gustafsson

      Gidseltagerne offentliggør et videoklip, hvor Johan Gustafsson beder den svenske regering om hjælp. 

  4. 2014

    1. Et andet fransk gidsel løslades

      Serge Lazarevic og Frankrigs daværende præsident Hollande.

      Gidseltagerne sætter franskmanden Serge Lazarevic på fri fod. Lazarevic blev kidnappet dagen inden svenske Johan Gustafsson.

  5. 2015

    1. Specialstyrker redder hollænder

      Sjaak Rijke blev reddet af franske specialstyrker.

      Franske specialstyrker redder hollandske Sjaak Rijke midt i Sahara-ørkenen. Ni dage senere er den hollandske mand hjemme. 

    2. Ny video med Gustafsson

      Johan Gustafsson og det andet tilbageværende gidsel hos AQIM, Stephen McGowan, giver deres første livstegn til omverdenen i to år. Det sker i en video på YouTube. I videoen spørger de gidseltagerne, om der er gang i forhandlinger om deres løsladelse.

       

  6. 2016

    1. Gift of the Givers går ind i sagen

      Den sydafrikanske hjælpeorganisation Gift of the Givers går aktivt ind i arbejdet for at få gidslerne fri. De besøger blandt andet Johan Gustafssons famillie i Sverige.

    2. Gustafsson har nu været gidsel hos al-Qaeda i fem år

      Johan Gustafsson er dermed den svenske statsborger, som har tilbragt længst tid som gidsel. Forhandlinger mellem AQIM og Gift of the Givers og den svenske regering fortsætter. 

  7. 2017

    1. Johan Gustafsson frigives

      Johan Gustafsson var kidnappet af al-Qaeda i mere end fem år.

      Efter 2.039 dage i fangenskab i Mali, frigives den svenske mand og kan genforenes med sin familie i Värnamo. Det bekræfter udenrigsminister Margot Wallström.