Tantholdt pÄ tomandshÄnd med Assad: - Der slog mit hjerte lige en ekstra gang

Her fortĂŠller Rasmus Tantholdt om sit mĂžde med Syriens prĂŠsident Bashar al-Assad.

I oktober 2016 fik jeg en gylden mulighed. Syriens prĂŠsident Bashar al-Assad havde sagt ja til et interview. Det er nok det vigtigste interview i hele min karriere.

Og jeg mĂ„ da ogsĂ„ indrĂžmme, at jeg var en smule nervĂžs. Hele verden ville jo kigge pĂ„ det her interview. SĂ„ pĂ„ en eller anden mĂ„de reprĂŠsenterede jeg alle medier.

Året der gik

I forbindelse med Ă„rets udgang har vi bedt TV 2's korrespondenter fortĂŠlle om de stĂžrste begivenheder, som de har vĂŠret med til at dĂŠkke i 2016.

Vi ankom til Damaskus et par dage inden interviewet skulle lĂžbe af stablen. TV 2’s udlandschef, Jakob Vissing, og produktionschef Lizette Jensen og jeg brugte tiden op til pĂ„ at gennemgĂ„ de sidste detaljer og diskutere spĂžrgsmĂ„l en gang til. Vi anede ikke prĂŠcist, hvornĂ„r interviewet skulle foregĂ„.

Her ses Bashar al-Assad under interviewet med TV 2-korrespondent Rasmus Tantholdt.
Her ses Bashar al-Assad under interviewet med TV 2-korrespondent Rasmus Tantholdt. Foto: TV 2

Pludselig ringede telefonen. Det var pressedamen fra prĂŠsidentpaladset. Vi fik at vide, at vi blev hentet inden for 15 minutter.

Af sikkerhedsmĂŠssige Ă„rsager vidste vi ikke, hvor vi skulle kĂžres hen. Efter cirka 10 minutters kĂžrsel var vi fremme.

Vi gik hen mod dÞren, og pludselig gik den op. Og sÄ stod han lige der foran os. Jeg havde taget min jakke af i bilen, sÄ jeg stod og fumlede med at fÄ den pÄ. Det var mÄske en smule akavet. Lige prÊcis der slog mit hjerte lige en ekstra gang.

I den regeringskontrollerede del af Syrien er der billeder af Assad overalt. Overalt. Du kan ikke gÄ 20 meter uden at se et billede af ham. SÄ stÄr han pludselig dér foran en - manden, der er anklaget for at slÄ hundredtusinder af mennesker ihjel.

Men nu stod jeg pludselig over ham. Han strakte hÄnden frem mod mig, og jeg fik et fast hÄndtryk. Han smilte og holdt dÞren, indtil vi alle var kommet indenfor. PrÊsidenten gjorde meget ud af at vÊre hÞflig. Det var tydeligt, at det var ham, der var vÊrten, da vi trÄdte ind i The Palace Guest House, som huset hed. Det var ham, der viste os rundt i paladset, der mest af alt minder om en stor villa.

"Smalltalkede" om Danmark

Inden interviewet gik i gang, var der cirka 10 minutter til ”smalltalk” med présidenten i nogle tilstþdende lokaler.

Vi var alle sammen lidt pĂ„virkede af at sidde over for ham. Vi talte om flygtningekrisen i EU, om TV 2’s kontor i Damaskus, og han fortĂŠller, at han var i Danmark i 1986 som turist. Det er en meget mĂŠrkelig situation, for man sidder over for en mand, som rigtig mange pĂ„ den her jord godt kunne tĂŠnke sig at fjerne fra jordens overflade. Mange ville likvidere ham, hvis de fik muligheden.

Rasmus Tantholdt under et af sine mange besĂžg i Syrien. Her ses han sammen med fotograf Rasmus Jellig-Nielsen.
Rasmus Tantholdt under et af sine mange besĂžg i Syrien. Her ses han sammen med fotograf Rasmus Jellig-Nielsen. Foto: TV 2 / TV 2

Men pÄ trods af bÄde en snigende nervÞsitet og hurtigere hjerteslag, sÄ vidste jeg godt, at der var et formÄl med alle hÞflighedsfraserne.

Han forsĂžgte ogsĂ„ selv med lidt humoristisk smalltalk. Men man skal jo ikke vurdere et menneske ud fra et fĂžrstehĂ„ndsindtryk, men ud fra handlingerne. Jeg ville ikke lade mig manipulere eller imponere. Han stiller ikke op for TV 2’s skyld. Han gĂžr tingene af en grund. Jeg er jo ogsĂ„ selv hĂžflig, for at han ikke gĂ„r i en forsvarsposition fra starten. SĂ„ der er tanker bag for os begge.

Der har vĂŠret arbejdet hĂ„rdt pĂ„ at fĂ„ interviewet i stand. Faktisk har vi i over to Ă„r – on and off – forsĂžgt at lĂŠgge fĂžlere ud og ligesom tilkendegive, at vi var meget interesserede i at interviewe ham. Derfor havde jeg ogsĂ„ forberedt mig grundigt inden og lagt en klar strategi: Jeg ville undgĂ„ at diskutere for meget fakta, men stadig vĂŠre kritisk uden at sable prĂŠsidenten ned. Tidligere interviews er endt med smĂ„ og store diskussioner om fakta. Det vigtigste for mig var at fĂ„ nogle svar.

MĂ„let var at gĂžre det sĂ„ afslappet som muligt. Flere journalister er gĂ„et direkte efter struben, og det er der ikke kommet noget ud af – andet end at journalisten har fremstĂ„et som en helvedes karl. Mit mĂ„l var at fĂ„ relevante svar om de anklager, der er rettet mod ham. Jeg ville ikke diskutere fakta.

Jeg synes egentlig, at den afslappede stemning lykkedes langt hen ad vejen. Inden interviewet gik i gang, grinede prĂŠsidenten flere gange.

Selve interviewet blev produceret af prĂŠsidentens egne mediefolk i et gigantisk set up. Et 15-20 mand stort produktionshold og fem kameraer var en del af produktionen.

Produktionsholdet satte et ur foran mig. Det talte ned fra 30 sekunder, indtil timeren pÄ 25 minutter startede.  

Lige prÊcis i de minutter tÊnkte jeg som en journalist: Nu er det nu. Vi har knoklet for det her. Nu er det mig, der skal pÄ. Jeg mÄ indrÞmme, at mit hjerte bankede en smule hurtigere, end det plejer. SÄdan noget her har jeg aldrig prÞvet fÞr. At sidde over for en mand, der af sÄ mange mennesker beskyldes for drab pÄ sine egen befolkning og en masse andre forfÊrdelige ting, er mit absolutte stÞrste journalistiske Þjeblik i Äret der nu snart er gÄet.