Udland

Da piloten vågnede var rumskibet væk og han faldt med 300 km/t

Ægte rumpionerer giver aldrig op. I nat var rigmanden Richard Branson klar igen, selv om hans forrige rumskib blev pulveriseret, da det brød lydmuren.

Testpilot Peter Siebolds chancer for at overleve var temmelig ringe, da han vågnede klokken 10.12 den 31. oktober 2014.

Han sad alene i sit pilotsæde, flyet omkring ham var væk, og han var i frit fald med over 300 kilometer i timen.

Faktisk var Peter Siebold allerede faldet mindst 7,5 kilometer, og ørkenlandskabet under ham kom hastigt nærmere.

Han forsøgte at tænde for sin iltmaske, men indsatsen var forgæves, og han var ved at miste bevidstheden igen.

Tre minutter forinden havde alting været ganske anderledes. 

Peter Siebold havde siddet sammen med sin kollega Michael Alsbury i cockpittet på rumskibet SpaceShipTwo - et civilt rumfartøj uden katapultsæder.

Rumskibet var blevet løftet op i over 14 kilometers højde af moderfartøjet White Knight Two, inden det fik lov til at flyve selv klokken 10.07.

Tre sekunder efter rumskibet blev sat fri, aktiverede Michael Alsbury to kontakter, som satte flyets raketmotor i gang.

Effekten var voldsom. De to piloter blev trykket tilbage i sæderne med tre gange Jordens tyngdekraft. Efter ni sekunder brød flyet lydmuren.

Så gik der fire sekunder til, og så forsvandt cockpittet bogstaveligt talt omkring piloterne. 

De pulveriserde dele af SpaceShipTwo regnede ned over Mojave-ørkenen i Californien, og Peter Siebold begyndte sit iskolde fald ned mod det flade ørkenlandskab.

5.000 kilometer væk sad chefen for hele projektet på sin tropeø, mens det pulveriserede rumskib ramte ørkensandet.

Han fik besked om ulykken på en email.

SpaceShipTwo var et hjertebarn for rigmanden Richard Branson. Han havde i årevis havde forberedt verden på, at civil rumfart var lige om hjørnet - og der var mange som troede på ham.

Richard Branson står bag gigantiske succesfirmaer som pladeselskabet Virgin Records og flyselskabet Virgin Airlines, så hans evne til at føre drømme ud i livet er blevet bevist flere gange.

1,7 millioner kroner for et øjeblik i rummet

Og drømmen om at føle verdensrummets vægtløshed havde allerede fået mere end 700 mennesker til at betale en billetpris på op mod 1,7 millioner kroner hver.

Så da Richard Branson åbnede sin email og fik besked om den voldsomme ulykke, skred han til handling med det samme.

Han fik fat i et fly der straks kunne flyve ham fra sin ø til ulykkesstedet i Californiens ørken. Og den besked han afleverede til omverdenen bare et døgn efter styrtet, kom som noget af en overraskelse.

I mellemtiden var testpiloten Peter Siebold tilbage på jordoverfladen igen.

På den sidste del af sin nedtur havde han vinket til piloten i det fly, som var sendt op for at følge rumskibets testflyvning på nærmeste hold.

Han havde overlevet turen ned fra 16 kilometers højde i temperaturer på ned til 60 frostgrader. Heldigvis havde han formået at blive ved bevidsthed uden iltmasken - desuden havde han haft held til at løsne sin sikkerhedssele og udløse sin faldskærm.

Den isnende kulde på vej ned og den voldsomme ulykke i luften havde dog sat sine spor, men det opdagede Peter Siebold først, da han atter fik fast grund over fødderne.

Det højre ben var brækket fire steder.

Kravebenet var også brækket, og Peter Siebold havde desuden snitsår, tryk og slagskader, og så havde svært han ved at se. Det holdt ham dog ikke fra at vende tilbage til projektet efter en tur på hospitalet, men mere om det senere.

Peter Siebolds kollega Michael Alsbury var ikke så heldig. Han ramte jorden, mens han stadig sad i sit sæde. Død på stedet.

Så Richard Bransons melding til de chokerede medarbejdere hos Virgin Galactic kort efter ulykken var opsigtsvækkende.

Projektet med at sende turister ud i rummet skulle fortsætte. Et nyt rumskib var allerede ved at blive bygget, og en ulykke ved en testflyvning med to piloter, som kendte risikoen var ikke nok til at sætte en stopper for Richard Bransons drøm. 

- I flyvningens barndom var der ulykker - og så blev det meget sikkert at flyve. I den kommercielle rumfarts barndom har der været hændelser, og vi håber, at testpiloterne en dag vil gøre det muligt for folk at rejse sikkert ud i rummet. Det er vores ønske. Vi skylder vores testpiloter at finde ud af, præcis hvad der gik galt, og når vi har fundet ud af det, vil vi overvinde det, sagde Richard Branson da han var landet i Mojave-ørkenen.

Og netop fordi ulykken var sket under en testflyvning, var der masser af data, som kunne kaste lys over hvad der var sket.

Piloten trak i det forkerte håndtag

Forklaringen skulle vise sig at være lige så usandsynlig som Peter Siebold overlevelse.

Tilsyneladende havde Peter Siebolds kollega Michael Alsbury trukket i et forkert håndtag og aktiveret rumskibets bremsemekanisme.

Den voldsomme fart og luftmodstanden rev flyet fra hinanden på et splitsekund.

Konklusionen fra havarikommissionen blev, at firmaet Scaled Composites, der udviklede flyet sammen med Virgin Galactic, havde forsømt at installere en sikkerhedsmekanisme på bremserne. Hvis piloten havde holdt fingrene fra bremserne, mens flyet var i høj fart, var ulykken ikke sket.

Du kan se havarikommissionens videomateriale fra ulykken herunder. Selve øjeblikket, hvor flyet går i stykker er redigeret væk og er aldrig blevet offentliggjort.

Fordi fejlen var menneskelig, kunne arbejdet på det nye rumskib fortsætte.

Og i dag - næsten halvandet år efter styrtet - er Richard Branson klar med SpaceShipTwo, serienummer 2.

Fredag den 19. februar 2016 står flyet færdig i Mojave Luft- og Rumhavn, og Richard Branson synes, at flyet ser "fuldstændig blændende" ud.

700 ingeniører har arbejdet i døgndrift i 15 måneder for at få det nye fly klar.

Og selv om han er en ægte rumpioner, fortæller Richard Branson i dag, at han faktisk var på nippet til at droppe det hele.

Det var lige efter ulykken, da han sad i sit fly fra jomfruøerne på vej mod Mojave-ørkenen. Det kan du høre ham fortælle om herunder.

Det nye fly skal testes, testes og testes

Drømmen om at sende betalende passagerer 100 kilometer op over Jordens overflade er intakt.

Passagererne vil opleve nogle få minutter med vægtløshed og se jordklodens skønhed, inden rumskibet dykker ned i atmosfæren igen.

- Vi ser på, hvordan vi kan ændre tingene hernede på Jorden. Så hvis vi kan sende folk ud i rummet og få dem til at forundres over Jorden, vil det være en skelsættende oplevelse for disse mennesker, siger Richard Branson.

Han fortæller, at der nu ligger mange måneder med testflyvninger forude, før Virgin Galactic er klar til at tage passagerer om bord.

- Vi vil bruge måned efter måned med vores testpiloter og teste flyet, ind til vi er helt sikre på, at vi er klar til at sende folk sikkert ud i rummet.

Prisen er stadig i omegnen af 1,7 millioner kroner, men der er mulighed for at se sig om efter et bedre tilbud, for rigmændene Elon Musk og Jeff Bezos har også planer om at sende velhavende turister en tur i rummet. Deres selskaber hedder SpaceX og Blue Origin.

Og testpiloten Peter Siebold? - ja han er stadig med i rumkapløbet.

Han er i dag  "Vice President of Flight Operations" hos Virgin Galactics samarbejdspartner Scaled Composites.

Kære læser, du har nu læst artiklen om SpaceShipTwo til ende.

Den er blandt andet blevet til på baggrund af artikler fra Vanity Fair, iflscience, The Guardian, Tech Times og National Public Radio.

Hvis du har mod på flere længere artikler af samme skribent, er der flere herunder: