Samfund

Mission afslører flere af Saturns hemmeligheder

Cassini brænder op i sin sidste mission på Saturn.

Rumfartøjet Cassini brændte op under sin sidste mission - men det nåede at sende data hjem til Jorden. Nu offentliggøres resultaterne.

Det amerikanske rumfartsagentur NASA's 20 år lange Cassini-mission endte i september, da rumfartøjet Cassini brændte op over Saturns nordlige halvkugle.

Og nu bliver missionens resultater - og dermed Saturns hemmeligheder - afsløret, skriver CNN.

Ifølge CNN har astronomer været i stand til at løse nogle af Saturns mysterier efter at have studeret de sidste data fra Cassini. 

Rumfartøjet blev sendt afsted i 1997, det nåede området ved Saturn i 2004, og siden har det brugt 13 år på at udforske Saturn og planetens måner. Saturn har 62 måner med kendte kredsløb, men kan have endnu flere.

Hvad er der i Saturns atmosfære?

Da Cassini-fartøjet kastede sig ud i sin sidste mission og brændte op, var det hensigten, det skulle ske. Efter de mange års udforskning af planeten med de karakteristiske ringe og dens måner, forsøgte fartøjet som sin sidste handling, før det brændte op i atmosfæren, at komme så tæt på Saturn som muligt.

Cassini pløjede ind i Saturns øverste atmosfære, og det var det det tætteste, noget fartøj nogensinde er kommet på planeten. Og på den måde gav de sidste sekunder af Cassini-missionen rumforskerne den "første smagsprøve" på Saturns atmosfære, siger NASA-forskerne ifølge CNN.

I omtrent et minut inden den brændte op, var Cassini i stand til at transmittere data om Saturns opbygning, mens fartøjets antenne var rettet mod Jorden. Derefter blev rumfartøjet opløst som følge af varmen og det høje tryk i den fremmede atmosfære.

Under sit sidste styrtdyk agerede fartøjets såkaldte ion- og neutralmasse-spektometer som fartøjets 'næse', og det indsamlede atmosfærens struktur og komposition. Ifølge Hunter Waite, leder af spektometer-teamet hos NASA, kan den slags informationer ikke indsamles under et kredsløb.

Vand - og methan

Dette skete i håb om at udforske det 'ring-regn'-fænomen, som blev opdaget under NASA's Voyager-mission i de tidlige 80'er, hvor det så ud som om ringene omkring Saturn sendte en regn af materiale mod planeten og forårsagede ændringer i atmosfæren.

Ifølge Spektometer-holdet fik Cassinis næse 'jackpot', da den kunne sniffe til området mellem Saturn og dens ringe.

For første gang fik forskerne direkte målinger og beviser på, at molekyler fra Saturns ringe regner ned på planetens atmosfære. Selv om ringene primært udgøres af vand, blev forskerne forbavset, da de opdagede spor af methan - den simpleste kulbrinteforbindelse. Methan havde man nemlig ikke regnet med at finde i ringene i Saturns øverste atmosfære.

Hvad holder Saturns ringe på plads?

Et af hovedformålene med Cassini-missionen var at undersøge planetens ringe. Modeller har vist, at ringene ville sprede sig ud og forsvinde uden en eller anden kraft, der holder dem på plads.

For at hjælpe med at opklare disse mysterier, samlede Cassini observationer af bølgerne i ringene. Disse bølger var bevis på resonans fra Saturns måner, tyngdekraften på Saturns små måner sænker farten på ringenes bevægelser og blokerer deres momentum.

I tre årtier har astronomer troet at en af Saturns måner, Janus, holdt planetens yderste A-ring på plads. Men det er hundreder af bølger, skabt af forskellige kilder, der nedsætter tyngdekraften så meget, at de tilsammen skaber kanten af ringen.

Månerne Pan, Atlas, Prometheus, Pandora, Eptimetheus Mimas og Janus er fælles om den indsats, der holder ringen på plads.

- Det er det nye. Ingen havde forstillet sig, at ringene blev holdt på plads ved fælles indsats, siger Radwan Tajeddine, forsker i astronomi på Cornell University og hovedforfatter på et studie af Saturns ringe.