Sommeren vi aldrig glemmer

Mens Norwegian fløj mod afgrunden, var Niels Smedegaard fanget bag en skærm: - Vi vidste, det var et spørgsmål om overlevelse

Danske Niels Smedegaard var i 12 år topchef for DFDS og er i dag bestyrelsesformand i Norwegian. Under coronakrisen har flyselskabet balanceret på kanten af en konkurs. Asger Ladefoged / Ritzau Scanpix

Niels Smedegaard har som bestyrelsesformand i Norwegian taget livtag med coronakrisen. Når han traf beslutninger, berørte det op mod 40.000 mennesker.

Hvordan har coronakrisen ændret din sommer?

Vi holder relativt sent sommerferie i år, så det er først til august, hvor vi skal til Mallorca i Spanien. Det er gået lidt op og ned og har vaklet lidt undervejs, men jeg har sagt: ”Ro på. Lad os se, om tingene ikke ordner sig”. Som det ser ud lige nu, kommer vi afsted. Grænserne er i hvert fald åbnet igen. Man skal bære en maske i lufthavnen og i flyet, men det klarer vi fint. Jeg synes efterhånden, der er et set-up, der gør det muligt at rejse til udlandet. Folk skal gøre det, de selv er komfortable med, men jeg synes, at situationen er så meget under kontrol mange steder i Europa, at man kan komme uendeligt tæt på det normale.

I hele den periode var det en daglig kamp for at overleve

Niels Smedegaard om Norwegian, hvor han er bestyrelsesformand

Blå bog: Niels Smedegaard

  • Født 22. juni 1962 i Kalundborg.
  • Uddannelse: Cand.merc. fra Handelshøjskolen i København.
  • 2007-2019: Administrerende direktør for DFDS.
  • Blev i maj 2019 bestyrelsesformand for flyselskabet Norwegian.
  • Bestyrelsesmedlem i blandt andet Falck og DSV Panalpina.

Hvordan oplevede du den aften, Danmark blev lukket ned?

Jeg sad faktisk i lufthavnen i Miami i USA og skulle flyve over London for at komme hjem til København. I bilen på vej til lufthavnen havde jeg set det danske pressemøde via nettet, og jeg sad i lufthavnen, da Donald Trump annoncerede, at der nu ville blive lukket for indrejse til USA for europæere. Det var en forholdsvis dramatisk situation og helt sikkert noget af det, jeg vil huske i eftertiden.

Ligesom 11. september 2001 – bare i mindre format – hvor man altid vil kunne huske, hvor man befandt sig, da man fik nyheden. Man forstod jo straks, at okay, nu går det her over i en ny fase, der kan blive rigtig alvorlig, og som medfører nogle store konsekvenser. I ledelsen af Norwegian havde vi allerede i dagene op til forberedt os på det, fordi vi kunne godt se, at det så småt begyndte at ske, og det var nogle hårde beslutninger, der skulle træffes i de dage.

Hvilken oplevelse har været den mest skelsættende for dig de seneste måneder?

Det har været interessant at deltage i og observere den debat, der har været om, hvordan vi har skulle håndtere den her krise og agere som samfund. Debatten har været meget polariseret – også indenfor familien og vennekredsen – om, hvordan det her skulle håndteres. Nogle er gået meget radikalt til værks og hverken turde eller ville noget, mens andre har været mere afslappet. Der har også været folk, jeg troede ville falde i den ene grøft, som er endt i den modsatte.

Der har været nogle skelsættende debatter om håndteringen, om økonomien og menneskeliv. Når man har sådan nogle debatter, bliver det meget hurtigt skingert og med meget lidt forståelse for andres synspunkter. Jeg tror, vi skal blive meget bedre til at diskutere de her ting, inden vi står i den næste krise. Der kommer helt sikkert andre krise, vi som samfund og mennesker må forberede os på.

Sommeren, vi aldrig glemmer

Sommeren 2020 blev ikke, som vi troede. Rejser og festlige begivenheder er aflyst. Og verden ser helt anderledes ud end for bare få måneder siden. 

I denne artikelserie interviewes kendte danskere om, hvordan coronakrisen har ændret deres sommer, og hvordan deres liv blev påvirket af virussens indtog. 

Hvad er det sværeste valg, du har stået overfor under coronakrisen?

Privat synes jeg ikke, der har været nogle svære valg. Der har været nogle usikkerheder omkring sommerferien, men det er jo lidt first world problems. Men arbejdsmæssigt har vi truffet beslutninger, der endte med at påvirke 9000 ud af Norwegians 11.000 medarbejdere. Vi har været nødt til at hjemsende og fyre medarbejdere, vi har været nødt til at sætte nogle underselskaber konkurs, fordi pengene ikke var der til at køre dem videre. Når folk har kæmpet benhårdt, er det en sur situation at stå i, for 9000 fyringer og hjemsendelser skaber en masse nervøsitet og uro i mange familier. Måske er det 40.000 mennesker, de ansattes familiemedlemmer, der indirekte er blevet påvirket af de beslutninger, vi træffer.

Det er noget, man tænker lidt over. Men omvendt: Når man først har analyseret situationen og er blevet klar over, hvilke beslutninger man skal træffe, så er det sådan, det er. Man tænker over, at man sætter en masse i gang hos en masse mennesker, men det er derfor, man har det job, man har, og så kan det ikke være anderledes. Man håber og beder til, at det ikke er en forkert beslutning, men situationen var så alvorlig, at det bare var om at komme i gang – også med at træffe de svære valg.

Bestyrelsesformand for flyselskabet Norwegian, Niels Smedegaard.

Når du har lagt hovedet på puden om aftenen, hvad har så fyldt mest for dig?

Jeg havde to børn, der var i udlandet, da det hele blev lukket ned. Den ene var i Afrika og den anden læste i udlandet. Det gik relativt fornuftigt med at få dem hjem, selvom der var nogle fly, der blev aflyst. Men Norwegian fyldte meget. Vi vidste, at det var et spørgsmål om overlevelse. Vi skulle reducere vores omkostninger. Vi havde 150 fly stående på jorden og kun en 7-8 stykker tilbage i luften.

Et flyselskab har store faste udgifter, og når der så kommer næsten ingenting ind, og man brænder så mange penge af hver dag, så er det kun et spørgsmål om tid. Så i hele den periode var det en daglig kamp for at overleve, helt indtil vores store restruktureringsplan gik igennem i maj. Imens blev hele ledelsen af Norwegian kørt via (video/chat-tjenesten, red.) Microsoft Teams, fordi man ikke kunne rejse ud. Det var en intens periode.

Coronakrisen og Norwegian

  1. 2020

    1. Årsregnskab for 2019

      Norwegian fremlægger årsregnskabet for 2019. Efter flere år med dårlige resultater, er der ifølge Niels Smedegaard lys at skimte forude. 

    2. Danmark lukker ned

      På et pressemøde om aftenen annoncerer Danmarks statsminister, Mette Frederiksen (S), at Danmark står over for en delvis nedlukning for at få coronasmitten under kontrol.

    3. USA lukker for indrejse

      Få timer efter Mette Frederiksens meddelelse, annoncerer den amerikanske præsident Donald Trump i en TV-tale, at indrejsereglerne i USA vil blive ændret i mindst 30 dage. Blandt andet er det ikke længere muligt at rejse ind i USA fra Europa. 

    4. Norwegian hjemsender 7300 medarbejdere

      Cirka 7300 ud af Norwegians 11.000 medarbejdere bliver hjemsendt.Godt 85 procent af selskabets flyvninger er blevet aflyst.

    5. Aktiekrise hos Norwegian

      Coronakrisen og de lukkede grænser rammer flybranchen hårdt. På cirka en måned, mister Norwegian cirka 83 procent af sin værdi på aktiemarkedet. Selskabet er på kanten af en konkurs, vurderer analytikere.

    6. Underselskaber går konkurs

      Tre af Norwegians underselskaber i Danmark og ét i Sverige erklæres konkurs. I Danmark omfatter konkursen  614 stewards, kabinepersonale og piloter.

    7. Norwegian får redningsplan godkendt

      Efter at have balanceret på kanten af konkurs, får Norwegian 19. maj sin redningsplan godkendt. Den baner vejen for et lån på tre milliarder kroner fra den norske stat. Koncernchef Jacob Schram har advaret om, at alternativet var en konkurs.

Hvad har du lært om dig selv under coronakrisen?

Jeg har lært, at vi er sociale skabninger, og selvom coronasituationen har sat fart på hele den digitale omstilling – og det har ført meget godt med sig – så har jeg også lært, at vi har brug for den energi, vi får ud af at møde andre mennesker. Det giver også noget inspiration. Man har behov for forskellige inputs, oplevelser og erfaringer. Under krisen blev man i et vist omfang isoleret, og jeg fandt ud af, at jeg savnede nærværet både med venner, familie og dem, jeg arbejder sammen med.