Forhistorisk kæmperovdyr fundet i en skuffe i Afrika

16x9
Forskernes tegning af, hvordan en Simbakubwa kutokaafrika formentlig har set ud for 23 millioner år siden. Foto: Mauricio Anton / Ritzau Scanpix

Knoglerester fra det store dyr viser, at den var på størrelse med en isbjørn.

En underkæbe på hele 40 centimeter vidner om, at Simbakubwa kutokaafrika var et stort rovdyr.

Til sammenligning har de nulevende afrikanske løver en underkæbe på 25 centimeter.

Det er nye undersøgelser foretaget af et forskerhold, der har analyseret tidligere udgravede knoglerester, der viser, at man har fundet en helt ny art.

At dømme ud fra dens enorme tænder var Simbakubwa et specialiseret superrovdyr, betragteligt større end den moderne løve, og muligvis større end en isbjørn

Matthew Borth, palæontolog, Duke University

Navnet Simbakubwa kutokaafrika betyder ”stor afrikansk løve” på swahili, men faktisk er dyret slet ikke en løve.

Det er derimod det hidtil ældste medlem af den uddøde pattedyrsgruppe hyændonter, der har fået deres navn på grund af tandsættet, som minder om moderne hyæners.

Forskerne, der har afsløret den nye art, har arbejdet med knoglerester, der blev udgravet i Meswa Bridge i det vestlige Kenya i 1978 og 1980, skriver National Geographic.

Indtil 2013 lå knogleresterne i en skuffe på det naturhistoriske museum i Kenyas hovedstad, Nairobi. Her faldt palæontologen Matthew Borth fra Duke University over dem og tog kontakt til forskerkollegaen Nancy Stevens fra Ohio University.

Deres forskning har altså ledt frem til den nye afsløring.

Et kæmperovdyr

Forskernes analyser af knogler, kranierester og tænder viser, at dyret har vejet omkring halvandet ton og formentlig jagede dyr i elefantstørrelse for godt 20 millioner år siden.

- At dømme ud fra dens enorme tænder var Simbakubwa et specialiseret superrovdyr, betragteligt større end den moderne løve og muligvis større end en isbjørn, siger Matthew Borth til AFP.

Simbakubwa havde ikke bare store tænder – der var også mange af dem. Særligt bagerst i munden.

- Det er bagerst i munden, at kødet bliver skåret i stykker, siger Matthew Borth til National Geographic.

Mens nutidens kødædere, som hunde, katte, ulve og bjørne har ét sæt ”kødskærende” tænder bagerst i munden, havde Simbakubwa hele tre sæt.

- Det var et dyr med masser af ”knive” i munden, siger Borth.

Kunne ikke følge med tiden

Selvom Simbakubwa var et stort rovdyr øverst i fødekæden, der ikke havde nogen naturlige fjender, uddøde den og flere af dens underarter for cirka fem millioner år siden.

- Dyret var ikke bygget til at fejle, men som et rovdyr, der per definition indtager 70 procent af sine kalorier gennem kød, er den sårbar over for pludselige skift i klima og miljø, siger Matthew Borth.

Borth forklarer, at moderne løver, tigre, hyæner og ulve på samme måde er sårbare, da de er en relativt lille gruppe dyr øverst i fødekæden, som derfor lider kraftigt, når fødekæden bliver destabiliseret.