Her letter verdens største fly på sin første tur - indvarsler ny tidsalder, mener forsker

Flyet skal sende raketter i kredsløb om Jorden. Ifølge en astrofysiker er vi gået ind i en ny tidsalder for rumkapløb.

Verdens største fly, der skal skyde satellitter af sted i luften, har fløjet for første gang.

Det skete lørdag henover ørkenen nord for Los Angeles, skriver selskabet bag.

Piloterne i Stratolaunch nåede op i 17.000 fods højde, inden de efter to og en halv times flyvning igen vendte tilbage til den hangar, hvor flyet siden 2011 er blevet udviklet.

Her har man udstyret det med seks motorer fra en Boeing 747, 28 hjul på landingsstellet og en kapacitet til at bære omkring 226 ton. Fra vingefang til vingefang måler det 117 meter, og det er dermed verdens største fly. I længden er det dog overgået af det sovjetiske fragtfly Antonov-225.

Både hurtigere og billigere

Stratolaunch skal efter planen kunne flyve op i stratosfæren mellem 10 og 50 kilometers højde. Heroppe skal den skyde satellitter af sted, så de kan gå i kredsløb om Jorden. Den skal kunne gøre det både hurtigere og billigere at sende satellitter ud i rummet, og virksomheden bag forestiller sig ifølge CNN, at det bliver ligeså nemt som at booke et fly.

Ifølge astrofysiker Tina Ibsen er metoden, som Stratolaunch kommer til at bruge, ikke ny, men den er blevet aktuel, fordi man er begyndt at sende mindre satellitter i kredsløb om Jorden i en lavere bane, end man gjorde tidligere. Den klassiske måde at placere en satellit derude er ved hjælp af en raket.

- Jo længere væk, jo mere brændstof, jo større raket, siger Tina Ibsen.

Fra vingespids til vingespids måler flyet 117 meter.
Fra vingespids til vingespids måler flyet 117 meter. Foto: Gene Blevins / Ritzau Scanpix

Sendes i kredsløb i lav bane

Men de såkaldte mikro- og nanosatellitter, som kan være ned til ti gange ti centimeter, er blevet en ny måde at lave rumfart på. Det er ifølge Tina Ibsen ikke meningen, at de nødvendigvis skal være i kredsløb i mange år, og på den måde er ”brug og smid væk-kulturen også kommet ind i rumfarten”, som hun siger.

- Nu er det muligt at sende nogle satellitter i kredsløb om Jorden, men i en lavere bane, fordi vi ikke har behov for at holde dem oppe i så lang tid. Når man sender dem af sted i en så lav bane, er der stadig en del af atmosfæren tilbage, og det vil sige, at de vil blive bremset langsomt af luftmodstand. På et tidspunkt styrter de ned og brænder op i atmosfæren, siger Tina Ibsen.

Gammel mod ny rumfart

Stratolaunch blev startet af Paul Allen, som sammen med Bill Gates grundlagde Microsoft. I efteråret 2018 døde han, men han nåede at sætte gang i og være med i en ny rumfartsbevægelse.

En stor del af kommunikationen, GPS-systemer og internetforbindelser sker nemlig via små satellitter i en lav bane rundt om Jorden.

- Man snakker om old space versus new space, siger Tina Ibsen.

Old space var dengang, få nationer eller store rumfartsagenturer stod for alt, hvad der havde med rumfart at gøre. I dag ser man flere og flere aktører; både nye lande og private aktører særligt inden for den ubemandede rumfart, men også den bemandede.

Der er derfor kommet penge i rumfart. Ifølge Global Market Insights forventes markedet for kommercielle satellitbaserede servicer at nå syv milliarder dollar – mere end 46 milliarder kroner – i 2024.

Tina Ibsen fortæller, at vi er gået ind i en ny tidsalder for rumkapløb, hvor det er blevet billigere og nemmere at være med. Derfor ser man mange nye lande blive rumfartsnationer, og det er derfor, at private aktører som Stratolaunch eller Space X også vil være med.

Når flyet er helt færdigt, skal det sende satellitter i kredsløb om jorden.
Når flyet er helt færdigt, skal det sende satellitter i kredsløb om jorden. Foto: Gene Blevins / Ritzau Scanpix