Analyse: Trumps advokat løj om byggeprojekt i Rusland - nu står præsidentens allernærmeste for skud

16x9
Præsident Donald Trumps mangeårige advokat Michael Cohen erklærer sig nu skyldig i at have løjet over for USA's kongres. Foto: Jonathan Ernst / Ritzau Scanpix

Ruslandsundersøgelsen er i færd med at rykke tættere på præsidenten og hans familie.

Præsident Donald Trumps mangeårige advokat Michael Cohen erklærede sig torsdag skyldig i at have løjet over for USA's kongres om Trumps forretningsforbindelser til Rusland.

Under et retsmøde ved en føderal domstol i New York indrømmede Cohen, at han havde løjet om Donald Trumps forbindelser til et byggeprojekt i Rusland, nærmere betegnet forsøget på at opføre et Trump Tower i Moskva. Advokaten har i forvejen erklæret sig skyldig i at have svindlet i en række sager.

Bid mærke i timingen

Timingen af Cohens seneste tilståelse om at have løjet om Trumps forretningsinteresser i Rusland er vældig interessant.

Oprindeligt have Cohen fortalt Senatet under en høring, at forhandlingerne om et byggeprojekt i Moskva blev afsluttet i januar 2016 - altså lige inden primærvalgene under præsidentvalget i 2016 gik i gang.

Nu indrømmer advokaten, at forhandlingerne fortsatte under primærvalgene. Faktisk helt frem til juni 2016, og at præsidenten og hans familie blev orienteret løbende. Cohen tog også til Rusland og talte med medlemmer af den russiske regering. På dette tidspunkt havde Donald Trump vundet primærvalgene og stod til at blive Det Republikanske Partis præsidentkandidat.

Cohen vidnede, at han løj, fordi han ville være loyal over for Donald Trump og forretningsmandens forsøg på politisk at kappe alle forbindelser til Rusland. Præsidenten har afvist, at sagen skulle have noget på sig.

Der er dog endnu et interessant sammentræf, som gør sagen yderligere speget.

I juni 2016 – altså samme måned hvor forhandlingerne om et Trump Tower i Rusland åbenbart blev afsluttet uden succes -, udspillede der sig et møde i et andet Trump Tower, nemlig i New York.

Her mødtes topfolk i præsidentkandidatens kampagne - blandt andet Trumps daværende kampagnechef Paul Manafort og præsidentens søn og svigersøn, Donald Trump Jr. og Jared Kushner - med den russiske advokat Natalia Veselnitskaya.

Den russiske advokat har tidligere haft forbindelser til den russiske regering og var angiveligt i besiddelse af smuds om Trumps modstander, Hillary Clinton, som Trump-kampagnen var interesseret i at se.

Præsident Trump har i skriftlige svar til den særlige anklager Robert Mueller afvist at have været orienteret om mødet. Og det er vigtigt at påpege, at der ikke er belæg for, at der eksisterer en sammenhæng mellem de to hændelser.

To forskellige perspektiver

Donald Trump har – selv hvis Michael Cohen taler sandt om forretningsbestræbelserne i Rusland - ikke brudt loven. Noget præsidenten var hurtig til at påpege i dag.

Det er ikke ulovligt at drive forretning, mens man stiller op til præsidentvalg. Og taget i betragtning at Donald Trump ikke blev spået de store chancer for at vinde præsidentvalget, ville det ikke være overraskende, at præsidentkandidaten Trump ikke var interesseret i at sætte ambitionen om et Trump Tower i Rusland på standby under primærvalgkampen.

Et argument som præsidenten faktisk brugte i en samtale med amerikanske journalister i går.

Det er den ene måde at anskue tingene på. Kritikerne vil nok se det på en lidt anden måde.

Her vil man se en direkte sammenhæng mellem Donald Trumps forretningsinteresser i Rusland og den ruslandsvenlige retorik, særligt overfor den russiske præsident Vladimir Putin, som Trump er blevet berygtet for.

Selv i den modererede udgave vil kritikerne påpege, at Trump åbenbart fortsat forfulgte en lukrativ forretning med en af USA's største geopolitiske rivaler, mens han stod til at blive republikanernes præsidentkandidat. De vil også påpege præsidentens meget venligsindede kurs over for Saudi-Arabien, hvor forretningsmanden Trump også tidligere har haft økonomiske interesser på spil.

Kort sagt vil de se et bekymrende mønster: en præsident, der sætter sine forretningsinteresser over nationens interesser.

Ikke ulovligt men ukønt

Det er nok de to perspektiver, der kommer til at dominere diskussionen i de kommende dage.

Men hvis vi sætter os op i helikopteren, er konklusionen fortsat den samme: der er en masse røg, men ingen brand. Det store spørgsmål er fortsat, hvornår vidste Trump hvad - og prøvede han at forhindre Ruslandsundersøgelsens rette gang?

I den sammenhæng kommer Michael Cohens indrømmelse næppe til at have afgørende betydning for præsidentens politiske fremtid - medmindre Trump har løjet om byggeprojektet i sine skriftlige svar til Mueller, eller har prøvet at undergrave Muellers undersøgelse.

Når det er konstateret, må man dog også pointere, at det ikke er småting, præsidenten beskyldes for. For Michael Cohens tilståelse indikerer, at Donald Trump gentagne gange ikke har fortalt hele historien om sine forretningsinteresser i Rusland.

Så sent som i juli 2016 påstod præsidentkandidaten Trump i et tweet og under en pressekonference, at han ikke havde nogle økonomiske interesser i Rusland overhovedet.

Det var ret beset ikke et forkert udsagn på det tidspunkt, men Trumps personlige advokat havde det foregående halve år jo åbenbart netop undersøgt muligheden for forretningsmuligheder i Rusland.

Og uanset hvordan man vender og drejer det, er det også væsentligt at påpege, hvor altødelæggende det havde været for en præsident under normale omstændigheder, hvis det kom frem, at præsidentens tidligere advokat havde løjet om præsidentens forretningsaktiviteter med en fremmed magt for at understøtte præsidentens løgne.

Fortæller Mueller allerede sin historie?

Slutproduktet af Robert Muellers Ruslandsundersøgelse bliver nok en skriftlig rapport, som afleveres til justitsministeriet.

Hvorvidt hele rapporten kommer til at se Kongressens øjne – for ikke at tale om offentlighedens lys -, er uvist. Særligt efter præsidenten fyrede justitsminister Jeff Sessions i denne måned og (midlertidigt) har installeret sin trofaste støtte Matthew Whitaker som fungerende justitsminister.

Derfor tror jeg, at vi også skal se gårsdagens retsmøde som et led i en strategi fra Mueller, hvor den særlige anklager præsenterer sine konklusioner i bidder og i form af retsdokumenter for at sikre sig, at hans konklusioner ikke kan blive undertrykt af Trump-støtter i justitsministeriet.

Igen er det værd at sætte sig i helikopteren og se det større perspektiv her.

Selv hvis Muellers slutrapport skulle producere en rygende pistol rettet imod præsident Trump, er det mest sandsynlige scenarie, at rapporten anbefaler, at Kongressen indleder en rigsretssag mod præsidenten. En siddende amerikansk præsident er aldrig blevet retsforfulgt før, og de interne regler i justitsministeriet, som Mueller nok er underlagt og har tænkt sig at følge, gør det forfatningsstridigt at tiltale en siddende præsident.

Med andre ord kommer præsident Trumps skæbne efter alt at dømme til at blive afgjort politisk og ikke juridisk.

Trumps familie står nu for skud

Det er samtidig værd at fastholde, at påstanden om, at Donald Trump skulle være en russisk agent – en forestilling der stortrives på den amerikanske venstrefløj -, fortsat forekommer at være lige så absurd, som præsidentens gentagne påstande om, at Ruslandsundersøgelsen skulle være en ”heksejagt”.

Robert Muellers Ruslandsundersøgelse har nu stået på i 563 dage. På denne – i historisk kontekst – relativ korte tid har syv personer indtil videre erklæret sig skyldige og villige til at samarbejde med den særlige anklager. Heriblandt Trumps tidligere kampagnechef og stedfortrædende kampagnechef, præsidentens første nationale sikkerhedsrådgiver samt altså forretningsmandens mangeårige advokat og problemknuser.

Hvis vi skal blive i Trumps foretrukne analogi, er det altså påfaldende, hvor mange højtprofilerede hekse Robert Mueller allerede har formået at opspore.

Hvis jeg var præsident Trump, ville jeg derfor nok se mig over skulderen i den kommende tid og nyde julehøjtiden med familien.

For hvis man skal udlede én ting af Michaels Cohens seneste tilståelse, så er det, at Robert Mueller er langt fra færdig, men ganske langsomt arbejder sit tættere og tættere ind på præsidenten og hans absolutte inderkreds. Et godt bud er derfor, at det inden længe bliver Trumps allernærmeste, der kommer til at stå for skud.