Overlevende fra skovbrande i Californien: Vi blev ikke advaret i tide

Mange indbyggere i de værst ramte byer i Californien blev først evakueret i sidste øjeblik. Andre nåede aldrig væk.

Mindst 48 mennesker er nu bekræftet omkommet i de voldsomme skovbrande i Californien, lyder seneste melding fra myndighederne i den amerikanske delstat.

I takt med at dødstallet stiger, begynder indbyggere i de værst ramte områder at stå frem med kritik af, at de blev advaret alt for sent og derfor knap nok havde tid til at komme væk fra flammerne.

- Myndighederne gjorde helt sikkert ikke nok. Der er en grund til, at alle disse mennesker er døde, siger én af kritikerne, Christina Taft, til NBC News. Hun bor i den allerværst ramte by, Paradise, hvor mellem 80 og 90 procent af husene er brændt ned.

Hendes 67-årige mor har været savnet, siden ilden ramte byen sent torsdag.

- Hun regnede ikke med, at det ville blive så slemt. Hun regnede med, at nogen ville ringe til hende, hvis det blev rigtig slemt. Men det gjorde de ikke, siger Christina Taft.

Hun fortæller, at ingen af de naboer, som hun har talt med siden, blev advaret af myndighederne og opfordret til at forlade deres hjem.

Ingen advarsler

Andre kritikere har på mødet med de lokale myndigheder og på sociale medier fortalt lignende historier om, hvordan de blev taget fuldstændigt på sengen af ilden, der spredte sig med voldsom hast.

Et ældre ægtepar på 80 år, Steve og Annette Sawyer, fortæller til avisen Sacramento Bee, at de modtog en besked om, at en evakuering kunne komme på tale – men at de aldrig fik en direkte besked om at forlade deres hus.

Det gjorde de først, da de selv kunne se flammerne nærme sig.

Nåede ikke ud til alle

Der findes ellers et system, der skal advare befolkningen med telefonopkald, sms’er eller emails. Den lokale sherif, Kory Honea, erkender, at man havde problemer med at få advaret alle.

Han oplyser til NBC, at hans kontor udsendte over 5000 emails, ringede til 25.000 telefoner og sendte mere end 5000 sms'er til beboerne i de truede områder.

- Jeg ville ønske, at vi havde haft mulighed for at udsende flere advarsler, men det havde vi desværre ikke. Vi forsøgte at flytte titusindvis af mennesker ud af et område meget hurtigt, mens ilden nærmede sig meget hastigt. Og uanset hvilke planer du har for at gøre det, så vil ingen plan nogensinde fungere 100 procent, når du står midt i sådant et kaos, sagde Kory Honea på et borgermøde mandag.

Han fortalte, at man natten til fredag var så presset, at man i byen Magalia i sidste øjeblik måtte sende politifolk ud fra dør til dør for at få folk til at flygte.

- Der var også tidspunkter, hvor vi ikke engang havde tid til at gøre det, erkender han.

Magalia er naboby til Paradise og næsten ligeså hårdt ramt.

Svært tilgængeligt område

De lokale myndigheder peger også på en række omstændigheder, der gjorde, at advarselssystemet ikke fungerede optimalt i det afsides bjergområde, hvor ilden rasede.

For det første er både mobilsignaler og internetdækning meget svingende i området. For det andet er der mange indbyggere, der er flyttet ud i bjergene netop for at være i fred for myndighederne og derfor ikke har tilmeldt sig advarselssystemet. Og for det tredje bor der mange ældre mennesker i området, som tøver med at forlade deres hjem, selv når de bliver advaret.

Sherif Kory Honea erkender imidlertid, at myndighederne måske ventede for længe med at udsende advarsler, fordi man ville være sikker på, at det var en livstruende situation.

Myndighederne frygter, at hvis man beordrer evakuering for ofte, vil folk holde op med at tage advarslerne alvorligt. I de seneste år har der været flere advarsler, dels på grund af skovbrande og dels på grund af frygt for, at en lokal dæmning skulle bryde sammen.

- Jeg vil aldrig stå i en situation, hvor befolkningen holder op med at tage os alvorligt, fordi de føler, at vi beordrer evakueringer uden grund, siger Kory Honea til MSNBC.

Guds vilje

Det er da heller ikke alle indbyggerne i de ramte byer, der er kritiske over for myndighederne.

- Hvis du spørger mig, så er det Guds vilje. Ingen af disse embedsmænd kan kontrollere vinde med 100 kilometer i timen og brølende skovbrande. De havde absolut ingen chance for at nå at advare alle, siger den 55-årige Bill Husa.