39-årig familiefar afslørede russisk spion, og han opfordrer andre til at gøre det samme

16x9
39-årige Eliot Higgins har selv lært sig de færdigheder, som gør ham til en af de førende online efterforskere. Foto: Tobias Schreiner / SOAS

Bellingcat står bag afsløringer af falske nyheder. Men hvem er manden bag organisationen med det sære navn? TV 2 har mødt britiske Eliot Higgins.

Der er næppe mange, der ved, hvem og hvad Bellingcat er, men bag navnet gemmer der sig en gruppe civile computernørder, der forsøger at afdække, hvad der er sandt og falsk fra krige og konflikter verden over.

Grundlæggeren af Bellingcat er den 39-årige brite Eliot Higgins.

Man skal nok være tilstrækkeligt nørdet - bare ikke for nørdet

Eliot Higgins, grundlægger af Bellingcat til TV 2

Han har ingen baggrund fra militæret og har aldrig været i en krigszone, men har til gængæld brugt timevis af sin ungdom på computerspil, har Higgins forklaret i et interview til avisen The Independent.

Higgins hævder, at hans gamer-erfaring, som han selv betegner som en besættelse, kombineret med en indgående interesse i programmer som Google Earth og Youtube giver ham de nødvendige værktøjer til at undersøge hændelser mange tusinde kilometer fra sit hjem i Leicester i Storbritannien. 

Bellingcat: Russisk oberst bag giftangreb

En af de historier, der har optaget Bellingcat i den seneste tid, er dog en mere hjemlig en af slagsen – nemlig nervegiftangrebet i Salisbury i England fra marts i år, hvor en tidligere russisk dobbeltagent og hans datter blev forsøgt myrdet med nervegiften Novichok.  

I september i år offentliggjorde Scotland Yard billeder af to russere, som de britiske myndigheder mistænkte for at være gerningsmændene. Mændendes sande identitet var dog ukendt, forklarede politiet.

Bellingcat afslørede, at manden til højre er oberst i Ruslands sikkerhedstjeneste.
Bellingcat afslørede, at manden til højre er oberst i Ruslands sikkerhedstjeneste. Foto: Ritzau Scanpix

Eliot Higgins gravede i sagen, og i denne uge erklærede Bellingcat, at den ene af de to eftersøgte russere er en højt dekoreret oberst i den russiske militære efterretningstjeneste, GRU. 

Amerikanske CNN samt britiske medier som The Times og tv-stationen Sky News har alle videreformidlet Bellingcats efterforskning. Og ifølge BBC er Bellingcat tæt på at kunne identificere den anden mistænkte i sagen. 

En hær af online-efterforskere

For at komme frem til en konklusion som den i nervegiftsagen fra Salisbury har Bellingcat gjort brug af online-efterforskere fra forskellige lande, viser rapporten, organisationen har lagt på sin hjemmeside.

Og det er faktisk et mål i sig selv for Bellingcats grundlægger, Eliot Higgins, at fortælle andre om, hvad han selv gør. Hans budskab til folk, der er interesserede i at blive online-efterforskere, er, at nysgerrighed er den vigtigste drivkraft. TV 2 var til stede, da Higgins holdt foredrag om sit arbejde på et universitet i London tidligere i år. 

- Gå i gang. Start for eksempel med en simpel video, og find ud af, hvor den egentlig stammer fra. Men pas på - I bliver bidt af det, sagde Eliot Higgins til de fremmødte på SOAS University i London.

Terroristerne kan ikke gemme sig

Et af de eksempler, som Higgins bruger, når han forklarer, hvad Bellingcats arbejde består i, er henrettelsen af den amerikanske freelancejournalist James Foley.

I 2014 fandt billederne af terrorbevægelsen Islamisk Stats henrettelse af James Foley vej til alverdens nyhedsudsendelser. Men hvor skete det henne? Det satte Elliot Higgins sig for at finde ud af.

Han nærstuderede landskabet, vegetationen og skyggerne, der kunne ses på den video, som Islamisk Stat havde lagt på nettet. Elementer, som han derefter sammenlignede med satellitbilleder fra Google Earth.

Satellitbilleder sammenlignet med videoen fra James Foleys henrettelse førte Bellingcat på sporet af hvor det skete.
Satellitbilleder sammenlignet med videoen fra James Foleys henrettelse førte Bellingcat på sporet af hvor det skete. Foto: Bellingcat

Det endte med, at Higgins slog fast, at stedet for Foleys henrettelse var en støvet bjergskråning syd for den syriske by Raqqa. Nærmere bestemt med satellitkoordinaterne 35.88219, 39.03617.

Eliot Higgins anvendte blandt andet Google Earth til at udpege det nøjagtige sted for drabet på den amerikanske journalist James Foley
Eliot Higgins anvendte blandt andet Google Earth til at udpege det nøjagtige sted for drabet på den amerikanske journalist James Foley Foto: Bellingcat

Higgins lagde informationerne på sin blog, og hans resultater blev opsnappet af en række internationale medier som The Guardian, The Telegraph og Huffington Post. Higgins blev endda omtalt som ekspert.

Eksperten var arbejdsløs

I dag er det fem år siden, at Eliot Higgins interesse for online efterforskning blev vakt. 

Men dengang i 2013 var Higgins alt andet end en ekspert. Han var netop blevet arbejdsløs, opsagt fra sit job som kontormedarbejder og gik hjemme og passede sin datter og ledte derfor efter noget at beskæftige sig med, der var kompatibelt med bleskift og babymos, har han udtalt i et interview til avisen The Telegraph.

Det blev online efterforskning. Han gennemgik hundredvis af Youtube-videoer af krigshændelser og lagde alle de informationer, han kunne skrabe sammen og verificere, på sin blog på nettet, som han havde oprettet under pseudonymet "Brown Moses".

Overfor TV 2 forklarer Eliot Higgins, at det tog adskillige år med stædigt online efterforskningsarbejde på "Brown Moses"-bloggen at opbygge troværdighed i branchen.

I dag har han smidt dæknavnet, og hans blog er blevet til Bellingcat. Navnet på den organisation, der udover Higgins tæller fem fuldtidsmedarbejdere. De udgiver stakkevis af rapporter, hvori de dissekerer krige og konflikter.

Og der er stor interesse for Bellingcats arbejde. Også fra Danmark forklarer Henrik Grunnet, som er medierådgiver hos International Media Support (IMS), med hovedkontor i København. IMS bruger Bellingcats rapporter og undersøgelsesmetoder til at undervise udenlandske journalister i online efterforskning. 

- Det er en ny måde at bruge sociale medier i forhold til undersøgende journalistik og verificering, som er ekstremt nyttigt i en tid, hvor vi oversvømmes af fake news og forsøg på manipulation, siger Henrik Grunnet til TV 2.

Man skal være en nørd

For Eliot Higgins er det at skille skidt fra kanel i nyhedsstrømmen hovedmålet for Bellingcat. Det fortæller han nærmere om i de foredrag, han holder i alverdens byer - fra Beirut i Libanon til britiske London - for at inspirere og hverve andre nysgerrige nørder til at tilslutte sig kampen mod fake news

Til TV 2 understreger Eliot Higgins, at de, der melder sig i hans korps af onlineefterforskere, får deres internetadfærd grundigt tjekket, inden de bliver accepteret på holdet. Men han fastholder, at det er noget, alle kan deltage i.

- Man behøver ikke at være et teknisk geni for at blive online efterforsker, men man skal nok være tilstrækkeligt nørdet…bare ikke for nørdet, siger Eliot Higgins til TV 2.

Russerne fortæller ikke sandheden

Udover at være lidt af en nørd kræver det tålmodighed at være online efterforsker. I et interview med magasinet the New Yorker sammenligner Eliot Higgins sit arbejde med det at lægge et puslespil. 

Amerikanerne er dårlige til at give offentligheden den korrekte information, men russerne.. de lyver! Det gør mit job nemt

Eliot Higgins, Grundlægger af Bellingcat

Der er dog også tilfælde, hvor de erfaringer, man har gjort sig som gamer, kan bruges. Det skete for eksempel, da det russiske udenrigsministerium lagde dette opslag på Twitter i november 2017.

Tweet fra det russiske forsvarsministerium, som ifølge Bellingcat, viser et billede taget fra et computerspil.
Tweet fra det russiske forsvarsministerium, som ifølge Bellingcat, viser et billede taget fra et computerspil. Foto: Bellingcat

Russerne påstod, at billederne var bevis for, at amerikanerne samarbejdede med terrorbevægelsen Islamisk Stat på grænsen mellem Syrien og Irak.

Men en Twitter-bruger, der arbejder frivilligt for Bellingcat, genkendte noget ved det ene af billederne. Nemlig at det var taget fra et computerspil.

Bellingcats medarbejdere og frivillige bruger mange timer på at gennemgå minutiøse detaljer fra billed- og videomateriale.
Bellingcats medarbejdere og frivillige bruger mange timer på at gennemgå minutiøse detaljer fra billed- og videomateriale. Foto: Bellingcat

Det blev hurtigt delt blandt internetdetektiverne og lagt på Bellingcats hjemmeside. Higgins skriver i en rapport om sagen, at russerne efterfølgende slettede det pågældende tweet. Ifølge Eliot Higgins sker det ikke sjældent, at netop russerne offentliggør nyheder, der ikke helt har hold i i virkeligheden

Eliot Higgins pointerer over for TV 2, at det ikke rører ham, at han lægger sig ud med både terrororganisationer og magtfulde nationer.

- Amerikanerne er dårlige til at give offentligheden den korrekte information, men russerne.. de lyver! Det gør mit job nemt, det skal jo frem i lyset, lød det fra Eliot Higgins på SOAS University i London.