Gådefuldt signal fra det ydre rum 'kommer fra et 10 kilometer bredt objekt'

16x9
Green Bank Telescope i West Virginia i USA er et af de radioteleskoper, som har observeret de spektakulære radiosignaler. Foto: Polfoto

I årevis har radiosignalet 'FRB 121102' været kilde til spekulationer om liv i universet. Nu er forskerne kommet et skridt nærmere på at finde kilden.

Et mystisk radiosignal fra rummet, der ikke har kunnet forklares af astronomerne i årevis, er netop blevet endnu mere ekstremt.

Hvad der end sker derude, er det skræmmende. Vi har ikke lyst til at være i nærheden af det

James Cordes, professor i astronomi, Cornell University

Der er tale om en serie af såkaldte Fast Radio Bursts - altså hurtige radiosignaler - som stammer fra det samme sted i en dværggalakse mere end tre milliarder lysår væk.

Kilden til radiosignalerne har hidtil ikke været fastlagt. Signalerne varierer i type og længde, men de dukker op med jævne mellemrum fra det samme sted, og astronomerne har ikke set noget lignende andre steder i universet.

Signalet er blevet døbt 'FRB 121102', og den gådefulde lyd har gennem årene medført talrige spekulationer om, hvorvidt signalet kan stamme fra en eller anden form for fremmed civilisation.

Et objekt på 10 kilometer

Nu har en gruppe astronomer og astrofysikere analyseret signalet og offentliggjort deres opdagelser i det videnskabelige tidsskrift Nature.

Det viser sig, at signalet formentlig kommer fra et objekt, som er cirka 10 kilometer i diameter.

- Vi tror, at kilden, der udsender signalet, er en neutronstjerne, men vi har ikke været i stand til at finde ud af, hvilket miljø den befinder sig i, siger astronomiprofessor Jason Hessels, der er hovedforfatter på artiklen i en video på Youtube.

En neutronstjerne er en lillebitte, men ekstremt tung stjerne. Tyngdekraften på neutronstjernens overflade er så stærk, at der kun undslipper stråling fra dens nord- og sydpol. De små stjerner måler kun få kilometer i diameter, og de er kendt for at rotere hurtigt om deres egen akse.

I vores eget astronomiske nabolag findes der en neutronstjerne i midten af krabbetågen i stjernebilledet Tyren.
I vores eget astronomiske nabolag findes der en neutronstjerne i midten af krabbetågen i stjernebilledet Tyren. Foto: Scanpix

Engang var de små neutronstjerner kerner i enormt store stjerner - men da de store stjerner blev gamle og eksploderede som gigantiske supernovaer, faldt kernerne sammen og endte som neutronstjerner.

Der er fundet flere tusind neutronstjerner i vores egen galakse, Mælkevejen, men ingen af dem opfører sig som det objekt, der er kilde til 'FRB 121102'.

Et ekstremt kraftigt signal

Radiosignalerne 'FRB 121102' er egentlig bare små blip. De varer mellem 0.00003 og 0.009 sekunder, men de er ekstremt kraftfulde.

Herunder kan du høre en optagelse af to af de cirka 200 signaler, som kommer fra 'FRB 121102'.

Optagelsen er offentliggjort af universitet i Amsterdam, hvor astronomiprofessor Jason Hessels arbejder til daglig.

En behandlet radiooptagelse af signalet FRB121102 . Video: Peter Møller

Mængden af energi, der slippes fri på mindre end 0.001 sekund, svarer til, hvad Solen producerer på en hel dag.

Den enorme mængde energi er årsag til, at vi på Jorden overhovedet har hørt de korte signaler fra den fjerne galakse.

- Det er eksotisk. Hvis vi havde haft sådan én i den anden ende af vores galakse - Mælkevejen - ville den forstyrre radiosignaler her på Jorden. Vi ville lægge mærke til det, fordi den ville gennemtrænge signalerne til vores smartphones. Hvad der end sker derude, er det skræmmende. Vi har ikke lyst til at være i nærheden af det, siger en af artiklens medforfattere James Cordes fra Cornell University i en udtalelse på universitetets hjemmeside.

Det enorme Arecibo-radioteleskop i Puerto Rico har været brugt til at opfange radiosignalet.
Det enorme Arecibo-radioteleskop i Puerto Rico har været brugt til at opfange radiosignalet. Foto: Scanpix Denmark

Forskerne bag artiklen i Nature har set på, hvad der kan være årsag til de enorme energiudladninger.

Deres bedste bud er, at de mystiske radioglimt bliver udsendt af en neutronstjerne, som befinder sig i et ekstremt miljø – enten nær et kæmpestort sort hul eller måske i en stjernetåge med et kraftfuldt magnetfelt.

- Objektet er lokaliseret i et ekstremt højt ioniseret miljø med et stærkt magnetfelt, siger Jason Hessels.

Altså i et område, hvor liv, som vi kender det, vil have vanskeligt ved at eksistere.

Kan det være et tegn på liv?

Jason Hessels vil sammen med sine kolleger dog endnu ikke helt udelukke, at signalet kan stamme fra en fremmed civilisation.

- Signalets oprindelse, den vedvarende kildes beskaffenhed og det lokale miljøs natur er stadig uklart, skriver forfatterne i Nature.

Spekulationerne om liv i universet fik ellers massiv næring i 2017, da professor Avi Loeb fra det anerkendte Harvard Universitet i USA udsendte en artikel, hvor han skrev om mulighederne for, at 'FRB 121102' kunne være udsendt af intelligent liv. Liv med en meget mere avanceret teknologi end på Jorden. 

Men astronomerne bag artiklen i Nature er dog så sikre i deres sag, at Jason Hessels og hans kolleger ved Universitetet i Amsterdam arbejder videre med hypotesen om, at de korte radiosignaler kommer fra en neutronstjerne i et "ekstremt miljø".

- Vi fortsætter med at overvåge, hvordan signalernes egenskaber ændrer sig over tid (...) Og med disse observationer håber vi at kunne skelne mellem de to konkurrerende hypoteser om, at det enten er en neutronstjerne nær et sort hul eller inde i en kraftfuld stjernetåge, siger han i en udtalelse fra Universitetet i Amsterdam.