Der er stort set ikke flere muskler tilbage i hans krop: Alligevel fylder han 75 år i dag

16x9
Den verdensberømte fysiker Stephen Hawking har fødselsdag. Foto: LUCAS JACKSON / Scanpix Denmark

Han trodsede lægernes dødsdom og blev en af vor tids mest betydningsfulde videnskabsmænd. I dag fylder superstjernen Stephen Hawking 75 år.

Det kom som et chok for både ham selv og hans nærmeste, da Stephen Hawking i en alder af 21 år blev diagnosticeret med amyotrofisk lateral sklerose (ALS), også kendt som Lou Gehrigs syge.

Lægerne gav ham efterfølgende kun få år at leve i.

Jeg vil ikke sammenligne det med sex, men det varer længere.

- Stephen Hawking om følelsen, når man gør en ny opdagelse.

Det var i 1963. Men Stephen Hawking trodsede lægernes dødsdom og blev med årene en af verdens mest berømte videnskabsmænd. I dag fylder han 75 år.

Der stort set ingen muskler tilbage i hans krop, og han sidder helt slap i sin kørestol uden at kunne bevæge hverken hoved, hænder eller ben.

Hans eneste kommunikation med omverdenen foregår gennem en computer, der oversætter små trækninger i hans kindmuskler til ord, som computeren derefter læser op med en robot-agtig stemme. Men det går langsomt, og det kan tage ham op mod ti minutter at formulere bare en enkelt sætning.

Som teknologien er blevet bedre, har han fået muligheden for at få en mere menneskelig stemme, men Hawking har valgt at beholde sin karakteristiske robot-stemme, da den med tiden er blevet både ikonisk og en del af hans identitet.

Men sygdommen har på sin vis også været med til at gøre Stephen Hawking til den anerkendte videnskabsmand, han er i dag. Før diagnosen var den unge brite nemlig ikke altid lige optaget af sine studier.

- Før jeg fik diagnosen, kedede livet mig. Der var ikke noget, der havde virket til at være værd at give sig i kast med, har han tidligere fortalt.

Men med meldingen fra lægerne om, at han måske end ikke ville leve længe nok til at færdiggøre sin ph.d., fordybede Hawking sig i sit arbejde og sin forskning.

Stephen Hawking var i 30 år ansat som professor på det prestigefyldte Cambridge University.
Stephen Hawking var i 30 år ansat som professor på det prestigefyldte Cambridge University. Foto: Polfoto

For som han senere fandt ud af, er der intet, der kan sammenligne sig med følelsen, når man gør en ny videnskabelig opdagelse. Han beskrev det selv således under en forelæsning for nogle år tilbage:

- Jeg vil ikke sammenligne det med sex, men det varer længere.

Tiltrukket af stjernerne

Nogle har påpeget, at Hawkings karrieresti nærmest stod skrevet i stjernerne, da han kom til verden den 8. januar 1942 – præcis 300 år efter den berømte fysiker og astronom Galileo Galileis dødsdag.

Sikkert er det i hvert fald, at han allerede fra en tidlig alder fattede interesse for videnskaben. Måske godt hjulpet på vej af hans forældre, der begge var uddannet fra det prestigefyldte Oxford University.

En ven af Hawking-familien har beskrevet dem som excentriske, og at de ofte indtog deres aftenmåltider i stilhed – med snuden begravet i hver deres bog.

Ingen anelse. Folk, der praler med deres IQ, er idioter.

- Stephen Hawking om størrelsen på hans IQ

Faderen ønskede, at den unge Stephen skulle følge ham og læse medicin, men moderen var aldrig i tvivl om, at sønnens fremtid lå et andet sted.

- Stephen spekulerede altid meget, og jeg kunne se, at han ville blive tiltrukket af stjernerne, har hun fortalt.

Selv havde Stephen Hawking udtrykt interesse for at læse matematik. Men da universitet i Oxford på dette tidspunkt ikke tilbød det som fag, valgte han i stedet at læse fysik og kemi. Senere valgte han at fortsætte med en ph.d. i kosmologi på universitet i Cambridge.

Det var på dette tidspunkt, han opdagede, at noget var helt galt med hans krop.

Holdt sin sygdom hemmelig

Allerede i tiden på Oxford var problemerne startet, da Hawking flere gange oplevede at snuble, eller at hans tale blev sløret. Men det var først i 1963 på hans første år på Cambridge, at han fik det undersøgt.

Indtil da havde han forsøgt at holde symptomerne for sig selv, men da hans far fattede mistanke, hev han sønnen med til lægen. Over de næste to uger undergik 21-årige Stephen Hawking en lang række tests, og til sidst var dommen klar.

Nogle gange var livet bare så forfærdeligt, så fysisk og mentalt udmattende, at jeg havde lyst til at kaste mig selv i floden.

Stephen Hawkings første kone, Jane, om livet med Hawking.

ALS-diagnosen og lægernes dødsdom, der pludselig hang over hovedet på ham, fik som nævnt ikke Hawking til at stoppe sit arbejde. Hjernen fejlede nemlig ingenting, og ifølge ham selv har handicappet vist sig næsten at være en fordel i forhold til at kunne fokusere på at udføre teoretisk arbejde.

- Faktisk har det hjulpet mig ved at afholde mig fra at undervise og fra administrativt arbejde, som jeg ellers skulle have deltaget i.

Hawkings forskning har de følgende årtier ydet væsentlige bidrag til blandt andet den generelle relativitetsteori og til forståelsen af universets sorte huller. Han har lagt navn til Hawking-stråling, der menes at stråle ud fra sorte huller, og han har arbejdet på at forene relativitetsteorien og kvantemekanikken i en teori om alting.

Sidstnævnte er også titlen på spillefilmen fra 2015 ’Teorien om alting’ om Hawkings liv og samliv med hans første kone, Jane.

Skuespilleren Eddie Redmayne vandt senere en Oscar for sin portrættering af Hawking i filmen.

Jane Wilde og Stephen Hawking havde mødt hinanden bare en måned inden, han fik han fik sin diagnose og dødsdom. Alligevel valgte Jane at fortsætte med at se manden med den store intelligens, som fascinerede hende.

På selvmordets rand

Det kan måske undre nogen, at de to overhovedet indledte et forhold, når lægerne kun gav ham omkring to år at leve i, men Jane Wilde har siden fortalt, at hun allerede på dette tidspunkt var ved at blive forelsket i Hawking.

- Han havde smukke øjne og en fantastisk humoristisk sans, og vi grinte altid. Desuden var jeg ung og havde masser af energi og optimisme. Det vigtigste var dog, at jeg elskede Stephen og ønskede at gøre det bedste for ham.

- Så jeg tænkte, at jeg nemt kunne dedikere to år at mit liv til at hjælpe en, jeg elskede – og som havde så meget potentiale – med at indfri hans ambitioner.

Stephen Hawking fotograferet i 1989 sammen med sin første kone, Jane, med hvem han fik tre børn.
Stephen Hawking fotograferet i 1989 sammen med sin første kone, Jane, med hvem han fik tre børn. Foto: Lionel Cironneau / AP Photo/Polfoto

Men årene gik, og Stephen Hawking levede videre. Parret blev gift den 14. juli 1965, og med årene blev de også forældre til tre børn – sønnen Robert i 1967, datteren Lucy i 1970 og den yngste søn Timothy i 1979.

Hawkings sygdom blev dog fortsat værre, og han fik med tiden brug for mere hjælp. Det tog hårdt på Jane, der foruden at passe Stephen også selv måtte tage sig af de tre børn. Det blev så hårdt, at hun - ifølge hende selv - flere gange var tæt på at tage sit eget liv.

- Nogle gange var livet bare så forfærdeligt, så fysisk og mentalt udmattende, at jeg havde lyst til at kaste mig selv i floden – men jeg stoppede mig selv på grund af børnene.

I 1977 mødte hun en anden mand, som hun fik følelser for, men hun valgte at blive hos Hawking for familiens skyld. I stedet blev hun selv forladt.

Hawking havde med årene fået et tæt forhold til en af sine sygeplejersker, som hjalp ham i det daglige, og i 1990 meddelte han Jane, at han forlod hende for at være sammen med sygeplejersken Elaine Mason.

Stephen Hawking og hans anden kone, Elaine, fotograferet i 2002.
Stephen Hawking og hans anden kone, Elaine, fotograferet i 2002. Foto: STEPHEN HIRD / Scanpix Danmark

De blev gift i 1995 og var sammen indtil Hawkings anden skilsmisse i 2006. Efter skilsmissen fik han igen et tættere forhold til såvel Jane som børn og børnebørn, der ellers havde taget afstand til Hawking, da han forlod moderen.

Kærligheden til først Jane og siden børnene anser han selv som en af de vigtigste faktorer bag at have holdt sig i live så længe. Under et interview i 2010 fortalte Hawking, at han har givet sine børn følgende tre råd om livet:

- For det første: husk altid at kigge op på stjernerne og ikke ned på dine fødder. For det andet, stop aldrig med at arbejde. Arbejde giver dig mening og et formål med livet. For det tredje, hvis du er heldig nok til at finde kærligheden, så husk den og smid den aldrig væk.

Verdensstjerne og Simpsons-berømmelse

Stephen Hawking har udgivet flere bøger, herunder en børnebog sammen med datteren Lucy. Mest kendt er dog ’A Brief History of Time’ – på dansk ’Hawkings univers’ – der siden udgivelsen i 1988 har solgt mere end ti millioner eksemplarer.

Bogen har sammen med Hawkings opdagelser og hans sygdom medvirket til at gøre ham til den formentligt største berømthed inden for den videnskabelige verden siden Einstein.

- Kvinder. De er et fuldkomment mysterium.

- Stephen Hawking om, hvad han tænker mest på i løbet af en dag.

Det har heller ikke skadet Hawkings berømmelse – og popularitet – at han gennem årene velvilligt har stillet op i diverse underholdningsmedier.

Han har medvirket i tv-serierne Star Trek, The Big Bang Theory, Futurama og i flere tilfælde i hitserien The Simpsons – oftest med stor humor og selvironi:

Stephen Hawking i The Simpsons
Stephen Hawking i The Simpsons Foto: FOX

Han har været gæst i flere af de største amerikanske talkshows, og hans robotstemme kan høres i sangen ’Keep Talking’ på Pink Floyd-albummet Division Bell.

Dertil kommer utallige interviews, hvor Stephen Hawking ofte har vist sig leveringsdygtig i både skarpe og underholdende citater.

Det var også tilfældet, da han i forbindelse med sin 70-års fødselsdag blev interviewet til New Scientist. Da han blev spurgt om, hvad han tænkte mest på i løbet af en dag, lød svaret:

- Kvinder. De er et fuldkomment mysterium.

Udsolgt på 18 minutter

I dag er Stephen Hawking så stor en verdensstjerne, at billetterne til hans foredrag i Danmark sidste år blev revet væk på 18 minutter.

Han betragtes af nogen som verdens klogeste nulevende mand. En titel han vel at mærke selv finder både pinlig og latterlig. Da han under et interview blev spurgt om størrelsen på hans intelligenskvotient, svarede han kort og godt:

- Jeg har ingen anelse. Folk, der praler med deres IQ, er tabere.

Stephen Hawking på sit kontor på Cambridge University.
Stephen Hawking på sit kontor på Cambridge University. Foto: HANDOUT / Scanpix Denmark

Der er til denne artikel benyttet informationer fra følgende kilder: New York Times, ABC News, The TelegraphNew Scientist, Biography.comThe State Press, University of Washington