Rumvæsener eller galaktisk drivtømmer – nu vil SETI have svaret

16x9
En kunstners gengivelse af objektet, der er blevet døbt Oumuamua. Foto: M. KORNMESSER / Scanpix Denmark

Organisation, der leder efter liv i rummet, vil nu kigge nærmere på Oumuamua.

I midten af oktober kom det frem, at et 800 meter langt og 80 meter bredt objekt er på vej igennem vores solsystem.

Objektet er så usædvanligt, at iagttagere hos SETI, der er et organiseret forsøg på at opdage intelligent liv uden for Jorden, nu vil tage et nærmere kig på det. Det skriver Scientific American.

Objektet er blevet døbt 'Oumuamua', der betyder 'første budbringer' på hawaiiansk, og allerede kort efter opdagelsen blev det tydeligt, at der var tale om en meget usædvanlig gæst på vores kanter.

Rejste vinkelret på Solsystemet

Vores solsystem er nemlig relativt fladt i sin udbredelse med planeterne liggende i faste, næsten cirkelrunde kredsløb om Solen. Den flade monotoni bliver dog brudt af flere kometer samt den frafaldne planet Pluto, der krydser de otte planeters kredsløb i en vinkel på 17 grader.

Måske har rumvæsenerne et moderskib, der rejser hurtigt og udsender mindre rumfartøjer

Avi Loeb, astrofysiker

Oumuamua bevægede sig oprindeligt i en bane, der var næsten vinkelret på den inderste planet i solsystemet, Merkurs, kredsløb. Som var det blevet tabt fra en stor højde i forhold til de otte planeter. På grund af Solens tyngdekraft rettede banen sig ud, da objektet passerede tæt forbi og lagde sig på en kurs, der er stort set parallel med planeternes baner. Se billedet nedenfor.

Nederst til venstre ses Oumaumau, der oprindelig blot blev kaldt A/2017 U1 og dets bane, som NASA gengiver den.
Nederst til venstre ses Oumaumau, der oprindelig blot blev kaldt A/2017 U1 og dets bane, som NASA gengiver den. Foto: NASA

Allerede da det blev opdaget, havde det bevæget sig længere væk, end Jorden er fra Solen, og objektet fortsatte med mere end 10.000 kilometer i timen - for høj en hastighed til at blive indfanget af Solens tyngdekraft og fastholdt i solsystemet.

I modsætning til andre himmellegemer, der bevæger sig tæt på Solen, har Oumuamua aldrig haft en hale, som vi kender det fra kometer.

Komethaler bliver skabt, når Solen får den is, som kometer i høj grad består af, til at smelte og blive hængende i rummet som en røgfane. At Oumuamua ikke har slæbt en hale efter sig, har gjort den sværere at opdage og betyder, at objektet sandsynligvis er ældre end de kometer, der er synlige fra Jorden med jævne mellemrum.

Usædvanlige karakteristika

Objektets farve har også fået forskerne til at undre sig; en dybrød kulør, der spejler andre objekter i vores solsystem, som er blevet bombarderet med kosmiske stråler. Det betyder, at Oumuamua kan være en asteroide, der stammer fra et fremmed stjernesystem, men som er sluppet løs af sin hjemstjernes tyngdefelt og siden har rejst i det tomme rum.

Observationerne indikerer, at Oumuamua har omtrent samme form som en cigar. Den ser desuden ud til at dreje om sig selv én gang hver syvende time.

Rotationen er så hurtig, at en løst sammenhængende bunke sten eller klippe ville blive tvunget fra hinanden. Objektet består altså af en solid sammenhængende masse. Men hvad den præcis består af, er endnu ikke klarlagt. Det kan være solid klippe eller metal, der er som skræddersyet til at klare lange, interstellare rejser.

Konklusionen er, at Oumuamua ikke er som andre asteroider, og det har skabt interesse for, hvordan et sådant objekt kan være dannet - og have overlevet den voldsomme proces, der kan have sendt det ud af et fremmed solsystem.

Vil lytte efter radiosignaler

Derfor vil flere programmer under Search for Extraterrestrial Intelligence, SETI, der lytter efter spor efter liv i rummet, med radioteleskoper rette deres antenner mod Oumuamua.

SETI's Allen Telescope Array har allerede haft teleskopet rettet mod objektet, men har endnu ikke fået noget ud af at lytte.

Det 100 meter store Green Bank Telescope sluttede sig onsdag til søgningen 10 timer i træk.

- Med vores udstyr i Green Bank kan vi spore et signal, der har samme styrke som en mobiltelefon, siger Yuri Milner, der støtter projektet økonomisk.

- Vi vil ikke være sensationalistiske på nogen måde, og vi er meget realistiske i forhold til chancerne for, at det er et kunstigt objekt, men fordi det er en unik situation, synes vi, at menneskeheden har råd til at bruge planetens bedste observationsudstyr i 10 timer, også selvom der kun er en lille sandsynlighed for, at hypotesen er korrekt.

Astronom er pessimist

Avi Loeb, der er astrofysiker og rådgiver ved Harvard University, forholder sig pessimistisk til, om projektet kan afsløre tegn på liv i rummet.

Han påpeger for eksempel, at Oumuamua spinner for langsomt til at skabe kunstig tyngdekraft, der kan være til nytte, hvis der er noget ombord. Desuden viser objektet ikke tegn på at bevæge sig med nogen form for kunstig fremdrift, men driver blot igennem rummet ved tyngdekraftens hjælp.

Dets hastighed er desuden for relativt langsom til, at det er rimeligt at formode, at det kan bruges til at undersøge fremmede solsystemer. Farten passer til gengæld med den fart, vores nabostjerner bevæger sig med, siger Avi Loeb.

Det underbygger sandsynligheden for, at der er tale om et stykke intergalaktisk drivtømmer.

For ikke at skyde hypotesen og spekulationerne helt ned slutter Avi Loeb dog:

- Måske har rumvæsenerne et moderskib, der rejser hurtigt og udsender mindre rumfartøjer, der falder frit ind i planetsystemer på rekognosceringsmissioner. Hvis det er tilfældet, vil vi måske være i stand til at opfange et kommunikationssignal mellem de forskellige rumskibe, siger han til Scientific American.

Håbet om at opdage et signal lever altså - omend det er forsvindende lille.

Sandheden er derude.